(CNN) – El entrenamiento cognitivo conductual para dormir, que le enseña cómo romper los malos hábitos para preparar su mente y cuerpo para una buena noche de sueño, puede ayudar a prevenir la depresión en adultos mayores con insomnio, según un nuevo ensayo clínico.

“Lo emocionante de estos hallazgos es que están entre los primeros en demostrar que tratar el insomnio con una estrategia conductual, no una píldora, puede prevenir el desarrollo de depresión en adultos mayores”, dijo la especialista en sueño Wendy Troxel, científica senior del comportamiento de RAND Corporation, que no participó en el estudio.

Los hallazgos del estudio son “altamente significativos” porque la depresión mayor es muy común entre los adultos mayores y “está asociada con un mayor riesgo de deterioro cognitivo, discapacidad, suicidio y mortalidad por todas las causas”, agregó Troxel.

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Numerosos estudios han demostrado que el insomnio es un factor de riesgo importante para la depresión, y “alrededor del 30% al 50% de los adultos mayores se quejan de insomnio”, dijo el autor del estudio, el Dr. Michael Irwin, profesor de psiquiatría y ciencias bioconductuales en la Facultad de Medicina David Geffen de la UCLA.

Los adultos en el ensayo clínico aleatorizado que recibieron terapia cognitiva conductual por su insomnio tuvieron dos veces menos probabilidades de desarrollar depresión, dijo Irwin, y agregó que si la remisión por insomnio se mantenía durante tres años, “hubo una reducción del 83% en la probabilidad de desarrollar depresión”.

“Es por eso que este estudio es tan importante”, dijo Irwin. “Hemos demostrado que en realidad podemos atacar el insomnio con terapia cognitiva conductual y evitar que ocurra depresión”.

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La participación del terapeuta fue clave

El estudio, publicado el miércoles en la revista JAMA Psychiatry, dividió al azar a adultos mayores de 60 años con insomnio pero sin depresión en dos grupos. Cada semana durante dos meses, un grupo de control recibió ocho semanas de educación básica para dormir, que enseñaba higiene del sueño, características del sueño saludable, biología del sueño y cómo el estrés puede afectar el sueño. Pero no había capacitación individual, dijo Irwin: “Tuvieron que tomar esa información y averiguar cómo usarla sin nuestra ayuda”.

El otro grupo recibió una forma de entrenamiento conductual para dormir llamada TCC-1, administrada en persona en un entorno grupal por terapeutas capacitados durante ocho semanas.

“El beneficio de este enfoque de tratamiento es que utilizó el tratamiento conductual más basado en la evidencia para el insomnio, la TCC-I, que ha demostrado ser tan efectivo, más duradero y (tiene) menos efectos secundarios que los medicamentos para dormir, lo que puede ser particularmente problemático en adultos mayores“, dijo Troxel.

La TCC-I tiene cinco componentes: control del estímulo, restricción del sueño, higiene del sueño, relajación y terapia cognitiva conductual. La higiene del sueño y la relajación implican buenos hábitos de sueño: acostarse y levantarse a la misma hora todos los días, eliminar la luz azul y el ruido, tomar baños calientes o hacer yoga para relajarse, y mantener el dormitorio fresco y libre de dispositivos electrónicos.

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El control del estímulo implica “hacer que la gente se levante de la cama cuando no puede dormir”, dijo Irwin. La mayoría de las personas se quedan en la cama, preocupándose por no quedarse dormidas, lo que luego convierte la cama en un espacio negativo, explicó. En cambio, se enseña a las personas a levantarse después de 10 minutos de tirar y girar, hacer actividades tranquilas y no estimulantes y “no volver a la cama hasta que tengan sueño”.

La restricción del sueño implica limitar el tiempo en la cama solo al período que duerme una persona, más 30 minutos. Es otra forma de hacer que las personas con insomnio se levanten en lugar de acostarse en la cama despiertas.

La terapia cognitiva funciona para interrumpir “los pensamientos y creencias disfuncionales sobre el sueño”, dijo Irwin, como “Nunca puedo dormir” o “podría morir si no duermo esta noche”. Un terapeuta trabaja con la persona para contrarrestar tal pensamiento ilógico, flexibilizándola de nuevo en una mentalidad más realista que le permitirá relajarse y ver la cama como un lugar acogedor.

“Realmente creo que un entorno grupal también es realmente importante”, dijo Irwin, “porque escuchar las dificultades de otras personas y cómo las están resolviendo a menudo puede ayudarte a informarte sobre algo con lo que puedes estar lidiando“.

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Un medio para un fin

Al cabo de dos meses, el tratamiento terminó, sin más intervención. Sin embargo, el estudio siguió a las 291 personas durante tres años, comprobando cada mes para preguntar sobre los síntomas de la depresión.

El grupo que recibió entrenamiento de TCC-I con la ayuda de un entrenador del sueño a menudo mantuvo el entrenamiento en sus propias vidas, dijo Irwin, con buenos resultados: “Alrededor de un tercio de las personas todavía estaban libres de insomnio al final del estudio de tres años”.

El grupo que recibió educación para dormir mostró “efectos modestos en la mejora y el tratamiento del insomnio, pero (las mejoras) no fueron duraderas. No duraron“, dijo Irwin.

“Es por eso que la TCC-I es tan efectiva en persona, porque el terapeuta está ayudando a esa persona a navegar y negociar consigo misma, y puede ser un trabajo realmente duro”, agregó Irwin. “Creo que esa es también la razón por la que las aplicaciones CBT-I o las herramientas en línea a menudo no funcionan: las personas se frustran, decepcionan o enojan consigo mismas, y básicamente detienen el trabajo”.

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Los resultados del estudio muestran “una forma completamente nueva e innovadora” de abordar el creciente problema de la depresión, escribieron Pim Cuijpers, profesor de Psicología Clínica en la Vrije Universiteit Amsterdam, y el Dr. Charles Reynolds, profesor de psiquiatría geriátrica en el Centro Médico de la Universidad de Pensilvania, en un editorial publicado junto con el estudio.

“El estigma asociado con la depresión mayor como trastorno mental es una de las principales razones para no buscar tratamiento“, escribieron Cuijpers y Reynolds, que no participaron en el estudio.

“Este importante hallazgo ofrece nuevas y emocionantes oportunidades para el campo de la prevención y abre un nuevo campo de investigación sobre intervenciones preventivas indirectas para evitar el estigma de los trastornos mentales”.

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