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(CNN) — ¿Bostezando y exhausto por otra noche de poco sueño? Enhorabuena, te has unido a la multitud de personas de todo el mundo que sufren de falta de sueño, un problema grave que puede afectar tu salud física y mental.

Los problemas del sueño constituyen una “epidemia mundial que amenaza la salud y la calidad de vida de hasta el 45% de la población mundial“, según las estadísticas entregadas durante el Día Mundial del Sueño.

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Expertos analizaron a 13 veinteañeros que durmieron un 30% menos de lo que necesitaban durante 10 noches. El equipo encontró que los jóvenes no habían recuperado por completo la mayor parte de su procesamiento cognitivo inclusive después de 7 noches de sueño sin restricciones.

“En este estudio se examinó el impacto de la privación parcial del sueño analizando la duración del sueño mediante actigrafía de muñeca, cambios en el electroencefalograma y rendimiento cognitivo”, dijo el Dr. Bhanu Prakash Kolla, un especialista de la Clínica Mayo que no participó en el estudio.

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“Los tiempos de reacción mejoraron durante siete días y volvieron a los niveles iniciales, mientras que otras tareas cognitivas, incluida la precisión, no se recuperaron por completo“, sostuvo Kolla.

“Lo que mostró el estudio es que hay cosas como la memoria y la velocidad de procesamiento mental que no se restaurarán tan rápidamente“, manifestó el especialista en sueño Dr. Raj Dasgupta, profesor de la Universidad de Sur de California, quien tampoco participó en el estudio.

“Definitivamente, la mayor parte de la pérdida de sueño se puede recuperar, pero hay cosas que simplemente no recuperarás rápidamente (…) Por eso es tan importante no tener esa deuda de sueño en primer lugar”, dijo Dasgupta.

Tu cerebro necesita dormir

Este estudio hace eco de los resultados de investigaciones anteriores. Expertos previamente descubrieron que las personas que dormían menos de 6 horas por noche durante dos semanas funcionaban tan mal en las pruebas cognitivas y de reflejos como las personas a las que se les privó de sueño durante dos noches completas.

Eso se debe a que el cerebro necesita ciclos de sueño ininterrumpidos para absorber nuevas habilidades, formar recuerdos clave y reparar el cuerpo del desgaste del día. Durante el sueño, tu cuerpo se está reparando y restaurándose literalmente a nivel celular.

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Por lo tanto, una falta crónica de sueño afecta tu capacidad para prestar atención, aprender cosas nuevas, ser creativo, resolver problemas y tomar decisiones. Incluso saltarse el sueño solo por una noche interrumpe el funcionamiento.

Una investigación de 2017 encontró que los adultos sanos de mediana edad que dormían mal solo una noche producían una abundancia de la proteína beta-amiloide, responsable de las placas características del Alzheimer.

Además, un estudio publicado en junio encontró que los adultos mayores que tienen dificultades significativas para conciliar el sueño y que experimentan despertares nocturnos frecuentes tienen un alto riesgo de desarrollar demencia o morir temprano por cualquier causa.

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Los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades de EE.UU. (CDC) lo llaman un “problema de salud pública“, ya que la interrupción del sueño se asocia con un mayor riesgo de afecciones que incluyen presión arterial alta, rendimiento inmunológico debilitado, falta de libido, cambios de humor, paranoia, depresión y un mayor riesgo de diabetes, entre otras patologías.

¿Qué hacer?

¿Cuánto tiempo te tomará recuperarte de la falta de sueño? “No sabemos eso exactamente“, dijo Kolla. “Este estudio muestra que quizás algunas tareas, especialmente en pacientes más jóvenes, pueden tardar más en recuperarse después de la falta de sueño”.

La clave, dicen los expertos en sueño, es evitar la privación del sueño en primer lugar. “Necesitamos priorizar el sueño y tratar de dormir al menos 7 horas cada noche (…) Cuando no podemos, es importante asegurarnos de tener algo de tiempo para recuperarnos y ser conscientes de que esto afecta nuestro estado de ánimo y cognición”, concluyó Kolla.

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