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VIDERO RELACIONADO – Los misterios del Planeta 9 (03:07)

La existencia de un planeta del tamaño de la Tierra alrededor de la estrella Próxima Centauri, que es la más cercana a nuestro sol, era una sospecha que ha sido despejada por un equipo internacional de científicos que trabaja con los instrumentos instalados en el desierto de Atacama en Chile.

El planeta es muy similar al nuestro y los científicos lo nombraron Próxima B hace cuatro años, cuando fue detectado por primera vez.

La confirmación de la existencia de Próxima B fue posible gracias a las mediciones de velocidad radial de precisión sin precedentes utilizando el ESPRESSO, un espectrógrafo de fabricación suiza que opera desde 2017, el más preciso actualmente en funcionamiento que está instalado en el Very Large Telescopeen nuestro país.

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En 2016, los astrónomos avistaron por primera vez al “hermano gemelo” de la Tierra por medio de un espectrógrafo más antiguo, el HARPS, también desarrollado por el equipo con sede en Ginebra, que midió una baja perturbación en la velocidad de la estrella Próxima Centauri, lo que sugiere la presencia de un compañero.

Los resultados, publicados en Astronomy & Astrophysics, revelan que el planeta en cuestión, Próxima B, tiene una masa de 1,17 masas terrestres y se encuentra en la zona habitable de su estrella, que orbita en 11,2 días.

Nuestro objetivo es confirmar la presencia de Próxima B utilizando mediciones independientes obtenidas con el nuevo espectrógrafo ESPRESSO y refinar los parámetros planetarios aprovechando su precisión mejorada. Analizamos 63 observaciones espectroscópicas ESPRESSO de Próxima tomadas durante 2019″, publicaron los astrónomos en el informe.

Impresión artística muestra una vista de la superficie del planeta Próxima B en órbita alrededor de la enana roja Próxima Centauri, la estrella más cercana al sistema solar. Crédito: ESO / M. Kornmesser

El espectrógrafo ESPRESSO ha realizado mediciones de velocidad radial en la estrella Próxima Centauri, que está a solo 4,2 años luz de nuestro sol, con una precisión de 30 centímetros por segundo (cm/s), aproximadamente tres veces más precisión que la obtenida con HARPS, el mismo tipo de instrumento pero de la generación anterior.

¿Hay vida?

Cuando la ciencia nos dice que existe un planeta muy similar al nuestro y, además, muy cerca en términos de las distancias del universo, la primera idea que nos viene a la cabeza es si la vida es posible en ese “hermano gemelo” como la conocemos en nuestra Tierra.

Aunque Próxima B está aproximadamente 20 veces más cerca de su estrella que nosotros del sol, recibe energía comparable, por lo que la temperatura de su superficie podría significar que el agua, en caso de que la tenga, está en forma líquida en algunos lugares y, por lo tanto, podría haber vida similar a la terrestre.

¿Hay una atmósfera que proteja al planeta de estos rayos mortales?“, se pregunta Christophe Lovis, investigador del Departamento de Astronomía de UNIGE y responsable del desempeño científico y el procesamiento de datos de ESPRESSO.

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Pero no son las únicas interrogantes, hay más, y parece que las respuestas también las obtendremos en nuestro país. “Si esta atmósfera existe, ¿contiene los elementos químicos que promueven el desarrollo de la vida (oxígeno, por ejemplo)? ¿Cuánto tiempo han existido estas condiciones favorables? Vamos a abordar todas estas preguntas, especialmente con la ayuda del futuro instrumentos como el espectrómetro RISTRETTO, que vamos a construir especialmente para detectar la luz emitida por Próxima B, y HIRES, que se instalará en el futuro telescopio gigante ELT de 39 m que el Observatorio Europeo Austral (ESO) está construyendo en Chile“, agregó el investigador.

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