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Hace más de 340 años, un holandés llamado Antonie van Leeuwenhoek inventó un nuevo y poderoso microscopio compuesto y descubrió accidentalmente la existencia de bacterias, un logro innovador que cambió el curso de la medicina.

No mucho después, decidió mirar su eyaculación, definitivamente no fue un accidente, y descubrió pequeñas criaturas que se meneaban con colas a las que llamó “animalcules”.

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Estas criaturas “avanzaron debido al movimiento de sus colas como el de una serpiente o una anguila nadando en el agua“, escribió van Leeuwenhoek al secretario de la Royal Society del Reino Unido en 1678. La cola del esperma de un hombre, agregó “latigazos con un movimiento de serpiente”.

Antonie van Leeuwenhoek, quien inventó el microscopio compuesto, fue el primero en observar el movimiento del esperma humano, el suyo.

A medida que los científicos a lo largo de los siglos continuaron mirando desde arriba con sus microscopios, no hay duda de lo que sus ojos vieron y registraron en la película: los espermatozoides nadan moviendo sus colas de un lado a otro. ¿Por qué no deberíamos confiar en nuestros ojos? Entonces eso es lo que la ciencia ha creído desde entonces.

Un ‘engaño de esperma’

Resulta que nuestros ojos estaban equivocados. Ahora, utilizando microscopía 3D y matemáticas de última generación, un nuevo estudio dice que en realidad hemos sido víctimas del “engaño de la esperma”.

“Los espermatozoides son pequeñas criaturas muy descaradas. Nuestra nueva investigación con microscopía 3D muestra que todos hemos sido víctimas de un engaño espermático“, dijo con humor el autor del estudio Hermes Gadelha, jefe del Polymaths Laboratory del departamento de ingeniería matemática de la Universidad de Bristol en el Reino Unido.

Aquí se muestra una representación en 3D de la cabeza de un espermatozoide.

“Si quieres ver el verdadero latido de la cola, debes moverte con el esperma y rotar con él. Es casi como si necesitaras hacer una (cámara) realmente pequeña y pegarla a la cabeza del esperma“, indicó Gadelha.

Los coautores de Gadelha, Gabriel Corkidi y Alberto Darszon, de la Universidad Nacional Autónoma de México, desarrollaron una forma de hacerlo. Utilizando herramientas de última generación, incluida una cámara de súper alta velocidad que puede grabar más de 55.000 fotogramas por segundo, los investigadores pudieron ver que el movimiento de lado a lado era en realidad una ilusión óptica.

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En realidad, la cola de un espermatozoide azota solo un lado. Ese golpe unilateral debería hacer que los espermatozoides naden en un círculo perpetuo, dijo Gadelha. Pero no, los espermatozoides eran más inteligentes que eso. “Los espermatozoides humanos se dan cuenta si ruedan mientras nadan, al igual que las nutrias juguetonas sacando corcho a través del agua, su golpe unilateral se promediaría y nadarían hacia adelante“, aseguró Gadelha, experta en matemáticas de fertilidad.

La rotación de los espermatozoides es algo muy importante. Es algo que permite que los espermatozoides recuperen una simetría y realmente puedan ir en línea recta”, añadió.

En lugar de lado a lado, los espermatozoides giran en un sacacorchos, que contrarresta el látigo unidireccional de la cola. Es muy similar a la forma en que las nutrias giran en el agua mientras juegan.

Ciencia sorprendente

Los hallazgos fueron una verdadera sorpresa, sostuvo Gadelha, por lo que el equipo pasó casi dos años repitiendo el experimento y verificando las matemáticas. Los resultados se mantuvieron: así como la Tierra resultó no ser plana, los espermatozoides realmente no nadan como serpientes o anguilas.

Esta animación 2D de natación de esperma ilustra lo que se ve al mirar a través de un microscopio.

Entonces, ¿por qué importa eso? “Podría ser que el movimiento de rodadura oculta algunos aspectos sutiles sobre la salud de este esperma o qué tan bien puede viajar rápidamente“, indicó Gadelha. “Estas son preguntas muy hipotéticas. Lo que esperamos es que más científicos y expertos en fertilidad se interesen y pregunten, ‘OK, ¿cómo influye esto en la infertilidad?'”.

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En cuanto a lo que se siente revertir más de 300 años de suposiciones científicas, Gadelha es modesta. “Oh, Dios mío, siempre tengo un profundo sentimiento de que siempre estoy equivocado”, expresó. “¿Quién sabe qué encontraremos a continuación? Esta es una medida dada por un instrumento que tiene sus limitaciones. Tenemos razón en este momento, pero podríamos estar equivocados nuevamente a medida que avanza la ciencia. Y espero que sea algo muy emocionante que lo hagamos”.

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