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El último prototipo de nave espacial de SpaceX explotó justo después de una prueba de motor este viernes 29 de mayo, estallando en una bola de fuego dramática en el campo de pruebas de la compañía de vuelos espaciales, en el sur de Texas.

El prototipo Starship SN4 explotó a las 1:49 pm CDT (2:49 pm EDT / 1849 GMT) en las instalaciones de prueba de SpaceX cerca de Boca Chica, Texas, según un video proporcionado por el sitio de turismo SPadre.com de South Padre Island . La explosión ocurrió aproximadamente un minuto después de una breve prueba de su motor de cohete Raptor, pero no estaba claro qué causó la conflagración.

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El día anterior, SpaceX probó con éxito el vehículo Starship SN4, como parte de sus preparativos de la prueba de lanzamiento realizada este viernes que podría haber llevado el cohete a unos 500 pies (150 metros) de altura. Ese mismo día, SpaceX recibió una licencia de lanzamiento para sus pruebas de Starship de la Administración Federal de Aviación, publicó Space.

Como su nombre lo indica, el vehículo Starship SN4 es el último de una serie de prototipos que SpaceX ha construido para probar las tecnologías requeridas para un sistema de lanzamiento espacial verdaderamente masivo: el cohete Starship de 50 metros de altura y su mega potenciador Super Heavy. Ese vehículo es el que SpaceX espera que lleve hasta 100 personas a la vez al espacio y, eventualmente, a Marte. 

El mes pasado, la NASA eligió la nave espacial SpaceX como una de las tres naves espaciales comerciales que podrían aterrizar astronautas en la luna para el programa Artemis de la agencia en 2024. Si bien varios de los prototipos de Starship explotaron, el CEO de SpaceX, Elon Musk, dijo que la compañía está comprometida a aprender de cada prueba y seguir adelante. SpaceX ya estaba construyendo otro prototipo de Starship, el SN5, en el momento de la falla de SN4 ocurrida este viernes.

La explosión de la nave espacial SN4 de SpaceX se produce cuando la compañía está en cuenta regresiva para otro lanzamiento importante en un cohete diferente. Una nave espacial SpaceX Falcon 9 Rocketand Crew Dragon está programada este sábado 30 de mayo para lanzar a dos astronautas de la NASA a la Estación Espacial Internacional en un histórico vuelo de prueba.

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La misión, llamada Demo-2, se lanzará el sábado a las 3:22 pm EDT (1922 GMT) desde el Centro Espacial Kennedy de la NASA en Florida. Será el primer vuelo espacial humano de SpaceX, y el primer lanzamiento tripulado orbital desde los Estados Unidos desde que la flota de transbordadores espaciales de la NASA se retiró en julio de 2011.

El mal tiempo impidió el intento de lanzamiento inicial de la misión Demo-2 el miércoles, 27 de mayo.

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