Un nuevo hallazgo de fósil tiene fascinados a los paleontólogos: antiguos nidos confirman que las abejas tal y como las conocemos estuvieron presentes en la Patagonia hace 100 millones de años, transformándolos en el registro más antiguo que se tiene de éstos pequeños polinizadores.

Los panales, descritos recientemente en la revista PLOS ONE, consisten de túneles tachonados con nichos en forma de uva, donde las larvas de las antepasados de las abejas podían madurar sin interrupciones.

El único grupo viviente de insectos que construye nidos de ésta particular forma es la familia de los Halíctidos, un grupo global altamente diverso de abejas también conocidas como “abejas del sudor”, por su atracción hacia el fluido humano.

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Algunos de los Halíctidos construyen nidos bajo tierra, los cuales se ven casi idénticos a los fósiles recientemente encontrados.

Ya que es poco probable que algún otro animal hubiese utilizado el mismo tipo de arquitectura para construir nidos, los investigadores confían que las abejas halíctidas construyeron los nidos fósiles, los cuales se preservaron en rocas que se formaron entre 100 y 105 millones de años atrás.

Los nidos son unos cuantos millones de años más antiguos que los otros de su clase, los cuales fluctúan de entre 94 a 97 años historia, y mucho más viejos que el fósil del cuerpo completo de una abeja, el cual no debería ser más viejo que 72 millones.

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El hallazgo es crucial para detallar la historia evolutiva de las abejas, uno de los grupos más importantes de polinizadores. Además, ayuda a confirmar que éstos insectos y algunas de las primeras plantas de flores se diversificaron al mismo tiempo alrededor de 110 a 120 millones de años atrás, a comienzos del periodo Cretácico.

“El hallazgo solidifica este esquema temporal, lo que hace sorprendente pensar que, debido a que dejaron éste fósil de tipo secundario, lo que fue como ganar un boleto de lotería para los paleontólogos”, concluyó Phil Barden, biólogo evolucionista del Instituto de Tecnología de Nueva Jersey para National Geographic.

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