La tilapia corresponde a un grupo de peces de origen africano. Su piel ha sido reconocida ya que contiene una cantidad importante de proteína denominada colágeno del tipo I, que evita la pérdida de líquidos. Además, posee una buena resistencia de tracción y una humedad similar a la de la piel humana.

En el año en que se quemó el Pantanal (el humedal más grande del mundo que se extiende principalmente por el estado brasileño de Mato Grosso del Sur, y en menor medida por partes aledañas de Bolivia y Paraguay) muchos de sus animales se quemaron y otros quedaron heridos. En este escenario, investigadores y veterinarios se unieron para ayudar con una técnica innovadora y totalmente brasileña.

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La piel de tilapia ha servido para curar las quemaduras de una corzuela parda (tipo de ciervo), un oso hormiguera, dos tapires adultos y uno bebé. De la misma forma, una serpiente anaconda y un tuiuiu -el pájaro símbolo del Pantanal- están por recibir tratamiento.

¿Cómo funciona? El procedimiento fue desarrollado por investigadores de la Universidad Federal de Ceará (UFC) y el Instituto de Apoyo al Quemado (IAQ), opera a partir de las pieles de peces de agua dulce y que normalmente son desechadas por la industria de una piscifactoría.

Estas pieles se deshidratan, esterilizan y almacenan a temperatura ambiente. Después, se aplican a personas o animales con heridas por quemaduras, a modo de apósito para el área quemada, y con esto contribuye a su cicatrización.

“La piel de tilapia tiene una capa muy grande de colágeno, que es importante en el proceso de curación de la quemadura”, explicó el biólogo Felipe Rocha, coordinador de la Misión Ayuda para Pantanal e investigador del proyecto Piel de Tilapia.

Rocha viajó a Cuiabá, capital de Mato Grosso, junto a la veterinaria Behatriz Odebrecht y la enfermera Silva Júnior, especialista en la colocación y aplicación de apósitos de piel de tilapia, todos integrantes del proyecto.

Cuando vieron las trágicas imágenes de los animales afectados por el incendio en Pantanal, los investigadores de la UFC contactaron con la ONG Ampara, que apoya el rescate y rehabilitación de animales en esa zona.

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La ONG aceptó la ayuda, y puso al grupo en contacto con el Hospital Veterinario de la Universidad Federal de Mato Grosso, en Cuiabá, donde se haría la aplicación de pieles de tilapia.

Allí, la gente de Ceará comenzó a entrenar al equipo de Mato Grosso, explicando cómo aplicar el producto en la piel de los animales. El grupo llevó 130 apósitos biológicos de piel de tilapia, que, según sus cálculos, deberían servir para unos 40 animales heridos.

En Brasil, es la primera vez que esta técnica se utiliza en animales salvajes. El grupo de UFC ya había probado anteriormente la piel en caballos.

Los investigadores también les enseñaron a los veterinarios de la Universidad de Davis en California, a aplicar la piel a los osos que resultaron heridos en los incendios estadounidenses de 2018.

Tratamiento de los animales

Parece una escena futurista: un oso hormiguero gigante, con su espeso pelaje color marrón, extiende sus patas cubiertas con…piel de tilapia. Sin embargo, esta imagen es pasajera. Al tiempo de ser aplicada, la parte transparente -que es el colágeno– se incorporará a la herida y la parte oscura se despegará, explicó Rocha.

Cuando eso ocurra, la piel del oso hormiguero y los demás animales, volverá a recobrar su aspecto original.

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El investigador también explicó que para el tratamiento, “se limpia la herida, se coloca la piel de tilapia y se cierra con una gasa y se venda encima”.

“La piel de tilapia se adhiere a la quemadura y debe permanecer en contacto de 10 a 15 días sobre la piel del animal, sin necesidad de hacer curaciones”, detalló Rocha. Además, explicó que animales y personas quemadas pierden mucho líquido y la piel de tilapia detiene este proceso.

Su parte oscura es como una película impermeable que evita la pérdida de líquido. También crea una barrera para que los microorganismos no proliferen en la herida.

Como resultado, la curación se acelera porque no se manipula tanto la herida, además de la gran ayuda del colágeno. Para Rocha, es “emocionante” ver a los animales recuperarse.

El grupo comenzó a aplicar pieles de tilapia a los animales el seis de octubre de este año. El primer animal en recibir los vendajes fue una corzuela parda bebé: le colocaron los vendajes en las cuatro patas que tenía quemadas.

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Luego, fue el turno de dos grandes tapires adultos y un tapir bebé.

Uno de los tapires, dice Rocha, estaba muy enfermo, sin alimentarse, apático, no quería meterse en el agua. Su lomo estaba muy afectado. Al día siguiente del tratamiento, el tapir ya estaba en el agua.

“Después salió corriendo y se volvió a meter al agua. No vimos el proceso de cicatrización, pero vimos que el animal reaccionó en términos de comportamiento”, aseguró el experto.

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