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El deshielo de la Antártica sigue entregando impresionantes postales. Desde las imágenes satelitales que dan cuenta de la velocidad con la que se está perdiendo la masa glaciar hasta este nuevo hallazgo: una isla de tierra y roca que estuvo oculta bajo el hielo.

La expedición Thwaites Offshore Research del programa estadounidense PolarTREC reveló esta semana que descubrió una isla que no está en los mapas, pero emergió frente al glaciar de Pine Island.

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Hace unas semanas, el oficial de navegación de guardia vio algo inusual donde debía estar solo hielo, se trata de tierra. Lo que las expediciones ven a menudo es mucho hielo y agua, además de aves o mamíferos ocasionales, pero la tierra es una gran rareza. Una pequeña isla había sido revelada cuando el enorme trozo de hielo, que estuvo siempre sobre ella y la mantenía oculta, desapareció en los bordes.

Al principio, pensamos que tal vez un iceberg se había alojado en el afloramiento hace años y luego se derritió lo suficiente como para exponer la roca subyacente, pero ahora creemos que el hielo en la isla fue una vez parte de la plataforma de hielo del glaciar Pine Island, un campo masivo de hielo flotante que entra al océano desde el borde del glaciar. Peter Ness reunió un time lapse de la capa de hielo del glaciar Pine Island que se retira y deja un remanente en la isla“, dijo la investigadora Sara Slack en la reseña del hallazgo.

Aunque el hallazgo es impresionante, no son buenas noticias para el planeta porque evidencia los estragos del calentamiento global en los glaciares. Pese a la mala noticia, los geólogos estaban entusiasmados con esta oportunidad inusual de recolectar muestras de rocas, algo que la Antártica no brinda a menudo.

Además de poder estudiar muestras geológicas de la isla descubierta, los investigadores estaban emocionados de poder ponerle un nombre, derecho que se ganaron por ser los descubridores de la isla.

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Slack cuenta con elocuencia la anécdota del proceso que hicieron para elegir el nombre: “Voté por ‘Pete’, ya que fue nuestro compañero principal Pete quien lo vio originalmente. Para ser claros, no pensé que debería llamarse Isla de Pete, simplemente Pete. Como en ‘Oye, ¿qué hay en el agua allí?’, ‘oh, eso es solo Pete’ y ‘¿Alguien sabe dónde? ¿Pete lo es?’, pero me dijeron que esto podría generar demasiada confusión. Así que decidimos llamarla ‘isla Sif’, llamada así por la diosa nórdica asociada con la tierra. Creo que puedo ver por qué esa es una mejor opción”, escribió en su reseña..

Con solo unos 350 metros de largo y aún mayormente cubierta de hielo, la isla Sif no va a ser un destino turístico, pero los exploradores que primero pisaron esta tierra pudieron analizar los tipos de rocas presentes en ella. Es en su mayoría hallaron roca del tipo granito, que es una roca ígnea. Los científicos analizarán las muestras para la edad de la roca y recolectarán muestras para volver a analizar.

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La geología de la Antártida está tan cubierta de hielo que realmente no sabemos mucho al respecto“, dijo Jim Marschalek, estudiante de doctorado en Ciencias de la Tierra en el Imperial College de Londres. “No hay otras rocas de afloramiento a lo largo de 70 km en ninguna dirección, por lo que esta fue una oportunidad especial”.

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