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La región de Afar en África oriental, donde se puede ver la grieta de más de 56 kilómetros en el desierto de Etiopía, está justo sobre la unión de tres placas tectónicas. Los científicos estiman que en unos 5 o 10 millones de años África se dividirá en dos y se creará una nueva cuenca oceánica.

Estas predicciones son posibles gracias a nuevas mediciones satelitales que han hecho los investigadores sobre este territorio cuyas características tectónicas han sido estudiadas durante décadas, un lugar que entrega condiciones únicas para el estudio geológico.

Este es el único lugar en la Tierra donde puedes estudiar cómo la grieta continental se convierte en una grieta oceánica“, dijo Christopher Moore, Ph.D. estudiante de doctorado en la Universidad de Leeds en el Reino Unido, que ha estado utilizando un radar satelital para monitorear la actividad volcánica en África Oriental que está asociada con la ruptura del continente, reseñó NBC News.

Una grieta de 35 millas de largo se abrió en el desierto de Etiopía en 2005, el resultado de las placas tectónicas que se extendieron lentamente por el continente. Foto: Universidad de Rochester.

A medida que evolucionan las técnicas de estudio geológico, los científicos han podido comprender mejor cómo operan estos cambios en la corteza terrestre mediante tecnología GPS y otros sistemas de medición y seguimiento.

A medida que recibimos más y más mediciones del GPS, podemos tener una idea mucho mayor de lo que está sucediendo“, aseguró el geofísico marino Ken Macdonald, profesor emérito de la Universidad de California en Santa Bárbara.

En 5 millones a 10 millones de años, el movimiento tectónico dividirá el continente africano en dos y creará una nueva cuenca oceánica. Foto: Universidad de Rochester

La grieta de 56 kilómetros en la región de Afar que hoy figura como un laboratorio geológico natural, es una zona inhóspita y hostil debido a las condiciones climáticas, es una de las áreas más calientes y áridas del planeta, por lo que su estudio no es tan fácil como le gustaría a los investigadores. 

Si bien las causas de esta grieta, que se hizo evidente en 2005, no están del todo claras, los científicos teorizan que el magma subterráneo ejerce presión hacia las capas superiores y eso genera la separación.

Podemos ver que la corteza oceánica está empezando a formarse, porque es claramente diferente de la corteza continental en su composición y densidad“, dijo Moore.

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