Se muestra un estanque de ceniza de carbón junto a James M. Planta generadora de electricidad Barry en Bucks, Alabama.

(CNN) – La Agencia de Protección Ambiental de los Estados Unidos anunció el martes que comenzará a hacer cumplir las regulaciones que requieren que las centrales eléctricas de carbón limpien sus residuos de ceniza de carbón, el subproducto tóxico de la quema de carbón para generar electricidad.

Hay aproximadamente 500 estanques de ceniza de carbón sin forro en los Estados Unidos, según la EPA, que pueden filtrar toxinas al medio ambiente circundante, incluidas las fuentes de agua dulce cerca de las que las centrales eléctricas a menudo se encuentran.

Las regulaciones sobre estanques de ceniza de carbón se anunciaron en 2015 durante la administración Obama, y la administración Trump fue criticada por grupos ecologistas por no hacer cumplir las reglas. Un fallo posterior sobre una demanda presentada por el grupo ambientalista sin fines de lucro Earthjustice requirió efectivamente que las instalaciones comenzaran a eliminar y cerrar estanques de cenizas. La fecha límite para iniciar los cierres era abril de 2021.

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“He visto de primera mano cómo la contaminación por cenizas de carbón puede dañar a las personas y comunidades. Los embalses y vertederos de la superficie de las cenizas de carbón deben funcionar y cerrar de una manera que proteja la salud pública y el medio ambiente”, dijo el administrador de la EPA Michael S. Regan. “Durante demasiado tiempo, las comunidades que ya se ven afectadas desproporcionadamente por los altos niveles de contaminación se han visto agobiadas por una eliminación inadecuada de las cenizas de carbón”.

La EPA dijo que 57 instalaciones cubiertas por las regulaciones, algunas de las cuales tienen múltiples estanques de ceniza de carbón, han solicitado prórrogas de plazos. Hasta ahora ha propuesto determinaciones sobre cuatro: una será aprobada condicionalmente para una prórroga y tres serán denegadas. La agencia debe tomar comentarios públicos sobre las determinaciones propuestas durante 30 días.

Algunos estanques de ceniza de carbón se encuentran debajo del nivel freático, el punto por debajo del cual el suelo está saturado de agua.

La EPA también está notificando a varias instalaciones de cenizas de carbón sospechosas de un monitoreo inadecuado de las aguas subterráneas y no publica suficiente información sobre sus obligaciones de cumplir con las regulaciones federales.

Las instalaciones afectadas por el anuncio del martes de la EPA se encuentran en Nueva York, Illinois, Michigan, Missouri, Indiana, Ohio, Iowa y Kentucky.

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Lisa Evans, asesora principal de Earthjustice, sin fines de lucro, dijo a CNN que es alentador ver a la EPA iniciar acciones en estas instalaciones.

Se necesita desesperadamente hacer cumplir las disposiciones de la regla, ya que las plantas de carbón han demostrado que no les importa contaminar el agua o poner en riesgo la salud de las personas, y han aprovechado al máximo la política de intervención de la EPA de Trump”, dijo Evans a CNN. “El resultado es la contaminación nacional del agua en las plantas de carbón”.

Evans dijo que este anuncio parece ser el primero de un plan de acción más largo.

“Más de 100 estanques tóxicos están potencialmente sentados en las aguas subterráneas, y casi todos están comenzando a cerrarse, por lo que una declaración definitiva de la EPA de que los estanques de ceniza no pueden cerrarse en las aguas subterráneas es un cambio de juego y protegerá el agua de millones de estadounidenses”, dijo Evans.

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La ceniza de carbón es tóxica, contiene contaminantes como mercurio, cadmio y arsénico que pueden contaminar ríos y envenenar el agua potable. Aunque la administración Obama tomó medidas en 2015 para regularla, la regla clasificó las cenizas de carbón como residuos sólidos en lugar de residuos peligrosos, lo que permitió en gran medida que los servicios públicos se vigilaran a sí mismos.

“Estamos bastante lejos en esto y reconocemos el sentido de urgencia”, dijo Regan a CNN el año pasado.

El anuncio de la EPA también aludió a futuras regulaciones adicionales, finalizando un programa federal de permisos sobre cómo las empresas deben eliminar de forma segura las cenizas de carbón y estableciendo regulaciones para los embarsos de superficie de ceniza de carbón heredados.

Estanques de ceniza de carbón conocidos en los Estados Unidos

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