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(CNN)Yakutsk, en la Siberia rusa, es conocida como la ciudad más fría del mundo. En un lugar donde incluso una nariz expuesta durante los meses de invierno puede causar dolor punzante, la gente está acostumbrada a tomar precauciones contra las temperaturas bajo cero, incluido pasar más tiempo por la mañana para vestirse con muchas capas.

Pero ahora la ciudad está envuelta en bruma mientras los incendios forestales cercanos arrasan los bosques que han sido resecos por semanas de olas de calor. Los incendios son tan grandes y los vientos fuertes, el humo viaja hasta Alaska.

En los EE.UU., el incendio forestal Bootleg en Oregon se ha convertido en un monstruoso complejo con su propio clima, enviando el denso humo a unas 3,000 millas de un extremo del continente al otro. La ciudad de Nueva York se despertó el miércoles con un amanecer rojo intenso, el olor a incendios forestales y una espesa bruma marrón.

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Los bomberos en ambos países, así como en la Columbia Británica en Canadá, están librando una batalla casi imposible para sofocar los infiernos con bombas de agua y mangueras, y prevenir su propagación cavando cortafuegos.

Una vista aérea muestra un incendio forestal en Yakutia, Rusia. Crédito: CNN

Los incendios descontrolados en todo el oeste de EE.UU. Envían neblina a través del continente hasta la ciudad de Nueva York, el 20 de julio. Crédito: CNN.

El humo en la república de Yukutia en Siberia era tan denso el martes que el piloto de reconocimiento Svyatoslav Kolesov no pudo hacer su trabajo. No había forma de que pudiera volar su avión con tan poca visibilidad.

Kolesov es un piloto de puesto de observación aérea de alto nivel en la región de Yakutia, en el extremo oriental de Rusia. Esta parte de Siberia es propensa a los incendios forestales, y gran parte de la región está cubierta de bosques. Pero Kolesov le dijo a CNN que los incendios son diferentes este año.

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Han aparecido nuevos incendios en el norte de Yakutia, en lugares donde no hubo incendios el año pasado y donde no se había quemado en absoluto antes”, dijo.

Kolesov está viendo de primera mano lo que los científicos han estado advirtiendo durante años. Los incendios forestales son cada vez más grandes e intensos y también están ocurriendo en lugares que no están acostumbrados a ellos.

La temporada de incendios se está alargando, los incendios son cada vez más grandes, se están quemando más intensamente que nunca”, dijo Thomas Smith, profesor asistente de Geografía Ambiental en la London School of Economics.

Muchos factores, como la mala gestión de la tierra, influyen en los incendios forestales, pero el cambio climático los hace más frecuentes e intensos. La mayor parte de Europa, el oeste de EE.UU., el suroeste de Canadá y algunas regiones de América del Sur experimentaron condiciones más secas que el promedio en junio, según el Servicio de Cambio Climático de Copernicus, lo que hace que los bosques sean polvorines.

Los incendios forestales en Yakutia han consumido más de 6.5 millones de acres desde principios de año, según cifras publicadas por el Servicio de Protección Forestal Aérea del país. Eso es casi 5 millones de campos de fútbol.

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Último crecimiento del fuego Bootleg

Crédito: Administración Nacional Oceánica y Atmosférica (NOAA)

En Oregon, ocho incendios han quemado casi 475,000 acres hasta ahora, en una temporada de incendios que las autoridades dijeron que no se parecía a nada que hubieran visto antes. El Bootleg Fire es tan grande y genera tanta energía y calor extremo que está creando sus propias nubes y tormentas eléctricas.

La provincia canadiense de Columbia Británica declaró una emergencia debido a los incendios forestales allí a partir del miércoles. Se han reportado casi 300 incendios forestales activos en la provincia.

El Bootleg Fire ilumina el cielo por la noche cerca de Bly en Oregon el 16 de julio. Crédito: CNN.

Los incendios forestales forman parte de un círculo climático vicioso. El cambio climático no solo está avivando los incendios, sino que su combustión libera aún más carbono a la atmósfera, lo que empeora la crisis.

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Algunos científicos dicen que los incendios de este año son particularmente malos.

“Ya a mediados de julio, las emisiones totales estimadas son más altas que muchos de los totales de años anteriores para los períodos de verano, por lo que eso demuestra que se trata de un problema muy persistente”, dijo Mark Parrington, científico principal del Servicio de Monitoreo de la Atmósfera de Copernicus.

Dijo que Yakutia ha estado experimentando incendios de alta intensidad continuamente desde los últimos días de junio.

“Si miro la serie de tiempo, vemos una especie de niveles equivalentes de intensidad, pero no durante tres semanas, ya sabes, creo que el anterior más largo fue quizás un par de semanas o 10 días o algo así, mucho más aislado “, dijo, y agregó que la temporada de incendios generalmente dura hasta mediados de agosto, por lo que es probable que los incendios continúen.

Más frecuentes y más intensos

Smith dijo que si bien partes de Siberia y Canadá siempre han experimentado incendios forestales, la preocupación es que los incendios ahora se están volviendo mucho más frecuentes.

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“Érase una vez, tenías un incendio cada 100 a 150 años en un lugar, lo que significa que el bosque se regenera por completo y terminas con un bosque maduro, y luego aparece el fuego, y luego comienzas de nuevo”, dijo.

“Lo que estamos viendo en algunas partes del este de Siberia es que los incendios están ocurriendo cada 10 a 30 años ahora, en algunos lugares, y lo que eso significa es que el bosque no podrá madurar, y terminas con un cambio [del ecosistema] a una especie de tierra arbustiva o pastizal pantanoso”.

Un helicóptero se prepara para hacer una gota de agua mientras el humo se eleva a lo largo del valle del río Fraser cerca de Lytton, Columbia Británica, Canadá, el viernes 2 de julio de 2021. Crédito: CNN.

Las olas de calor y las sequías también están haciendo que nuevas áreas sean vulnerables a los incendios.

“En el Ártico de Siberia, estamos preocupados por el ecosistema de la tundra al norte del bosque, esto normalmente estaría demasiado húmedo o congelado para quemar”, dijo Smith. “En los últimos dos años vimos muchos incendios en este ecosistema, lo que sugiere que las cosas están cambiando allí”.

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Eso también tiene un efecto grave a largo plazo sobre el clima. La ceniza de los incendios también podría acelerar el calentamiento global al oscurecer las superficies que normalmente serían de color más claro y reflejarían más radiación solar.

Las áreas afectadas por estos incendios también incluyen turberas, que son algunos de los sumideros de carbono más efectivos del planeta, dijo Parrington.

“Si se están quemando, entonces está liberando carbono”, dijo Parrington. “Está eliminando un sistema de almacenamiento de carbono que ha estado allí durante miles de años y, por lo tanto, hay un impacto potencial de eso”.

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