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(CNN) – El descubrimiento de un planeta distante parecido a Júpiter que orbita alrededor de una estrella muerta revela lo que puede suceder en nuestro sistema solar cuando el sol muera en unos 5 mil millones de años, según una nueva investigación.

Este dúo inusual fue descubierto a 6.500 años luz de distancia, cerca del centro de nuestra galaxia, la Vía Láctea. El emparejamiento es inesperado porque este exoplaneta gigante gaseoso con una masa similar a la de Júpiter está orbitando una enana blanca.

Una enana blanca es lo que queda después de que una estrella similar al sol se convierte en una gigante roja durante la evolución de la estrella. Los gigantes rojos queman su combustible de hidrógeno y se expanden, consumiendo cualquier planeta cerca de su camino. Después de que la estrella pierde su atmósfera, todo lo que queda es el núcleo colapsado: la enana blanca. Este remanente, generalmente del tamaño de la Tierra, continúa enfriándose durante miles de millones de años.

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Encontrar un planeta intacto en órbita alrededor de una enana blanca plantea preguntas sobre cómo sobrevivió a la evolución de la estrella hasta convertirse en una enana blanca.

Al observar el sistema, los investigadores pudieron determinar que el planeta y la estrella se formaron aproximadamente al mismo tiempo y que el planeta sobrevivió a la muerte de la estrella. El planeta está a unas 2,8 AU de la estrella. Una AU, o unidad astronómica, es la distancia entre la Tierra y el sol, o 92 millones de millas (148 millones de kilómetros).

Anteriormente, los científicos creían que los planetas gigantes gaseosos debían estar mucho más lejos para sobrevivir a la muerte de una estrella similar al sol.

Los hallazgos de un nuevo estudio, publicado el miércoles en la revista Nature, muestran que los planetas pueden sobrevivir a esta fase increíblemente violenta de la evolución estelar y respaldan la teoría de que más de la mitad de las enanas blancas probablemente tengan planetas similares orbitando alrededor.

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La representación de este artista muestra una estrella que experimenta la fase de gigante roja cuando quema lo último de su combustible nuclear antes de colapsar sobre sí misma y formar una enana blanca más pequeña y tenue.

“Esta evidencia confirma que los planetas que orbitan a una distancia lo suficientemente grande pueden continuar existiendo después de la muerte de su estrella”, dijo.

Joshua Blackman, autor principal del estudio e investigador postdoctoral en astronomía de la Universidad de Tasmania en Australia, en un comunicado. “Dado que este sistema es análogo a nuestro propio sistema solar, sugiere que Júpiter y Saturno podrían sobrevivir a la fase de gigante roja del Sol, cuando se queda sin combustible nuclear y se autodestruye”.

Las enanas blancas y el futuro de la Tierra

Cuando nuestro sol se convierta en un gigante rojo dentro de miles de millones de años, probablemente engullirá a Mercurio y Venus, y quizás a la Tierra.

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El futuro de la Tierra puede no ser tan optimista porque está mucho más cerca del Sol”, dijo David Bennett, coautor del estudio y científico investigador principal de la Universidad de Maryland y el Centro de Vuelo Espacial Goddard de la NASA, en un comunicado.

“Si la humanidad quisiera trasladarse a una luna de Júpiter o Saturno antes de que el Sol friera la Tierra durante su fase supergigante roja, todavía permaneceríamos en órbita alrededor del Sol, aunque no podríamos depender del calor del Sol como una enana blanca durante mucho tiempo“.

El planeta similar a Júpiter se descubrió previamente mediante una técnica llamada microlente, que se utiliza para detectar planetas fríos que están lejos de sus estrellas. Esta misma técnica se puede utilizar para encontrar pequeñas enanas blancas tenues. La microlente ocurre cuando una estrella muy cercana a la Tierra se alinea brevemente con una estrella más distante. La gravedad de la estrella más cercana actúa como una lupa y aumenta la luz de la estrella más distante.

Los investigadores utilizaron el Observatorio W. M. Keck en Hawai, así como su cámara de infrarrojo cercano, para observar la enana blanca y el planeta. La enana blanca tiene un 60% de la masa de nuestro sol y el planeta es aproximadamente un 40% más masivo que Júpiter.

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La representación de este artista muestra a Júpiter orbitando nuestro sol una vez que se convierte en una enana blanca. Representación artística de Júpiter y su anfitrión enano blanco.

Las imágenes de infrarrojo cercano de alta resolución permitieron a los investigadores descartar la posibilidad de que lo que orbita el exoplaneta sea una estrella normal u otro tipo de estrella evolucionada.

“También hemos podido descartar la posibilidad de una estrella de neutrones o un anfitrión de un agujero negro. Esto significa que el planeta está orbitando una estrella muerta, una enana blanca”, dijo el coautor del estudio Jean-Philippe Beaulieu, presidente Warren de Astrofísica en la Universidad de Tasmania y director de investigación del Institut d’Astrophysique de Paris del Centro Nacional Francés de Investigaciones Científicas, en un comunicado. “Ofrece una idea de cómo se verá nuestro sistema solar después de la desaparición de la Tierra, aniquilada por la cataclísmica desaparición de nuestro Sol”.

Más planetas supervivientes alrededor de enanas blancas

Hasta ahora, solo se han detectado planetas gigantes alrededor de enanas blancas, pero eso no significa que sean los únicos planetas que existen alrededor de estas estrellas muertas.

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“También debería haber planetas de masa más pequeños orbitando enanas blancas”, escribió Bennett en un correo electrónico. “Nuestros estudios de microlentes detectan cantidades similares de Júpiter y Neptuno, pero somos más sensibles a los Júpiter. Por lo tanto, hemos descubierto que los planetas de masa de Neptuno son aproximadamente 10 veces más comunes que los Júpiter en estas órbitas más amplias que sobrevivirán a las etapas finales de estelar. evolución. Esperamos encontrar planetas de una gama de masas orbitando enanas blancas “.

“Esperamos encontrar planetas con una variedad de masas orbitando enanas blancas, pero es más probable que los planetas rocosos más pequeños en órbitas cercanas hayan sido destrozados durante la fase de gigante roja de la evolución de su estrella anfitriona“, agregó Blackman.

Los investigadores continuarán la búsqueda de supervivientes de exoplanetas que orbitan estrellas muertas en el futuro. El telescopio espacial Nancy Grace Roman, cuyo lanzamiento está previsto para 2026, “llevará a cabo un estudio de microlentes mucho más sensible que debería encontrar muchos más planetas orbitando enanas blancas”, dijo Bennett.

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El telescopio tomará imágenes directamente de planetas gigantes y estudiará los planetas que orbitan alrededor de las enanas blancas de nuestra galaxia, proporcionando a los científicos una mejor proporción de cuántos son destruidos por la evolución estelar y cuántos sobreviven.

En los últimos años, se han encontrado otros planetas gigantes orbitando estrellas muertas, incluido uno que está siendo devorado vivo lentamente por su estrella zombi, así como un planeta gigante que orbita de cerca a una enana blanca.

La noticia de otro planeta encontrado dando vueltas alrededor de una enana blanca es emocionante, y ofrece una prueba adicional de que existen planetas alrededor de estrellas muertas después de que nuestro artículo del año pasado informara sobre el primero encontrado”, dijo Lisa Kaltenegger, directora del Instituto Carl Sagan de la Universidad de Cornell. Kaltenegger no participó en el nuevo estudio.

Si bien es poco probable que este planeta en particular sea potencialmente habitable para la vida, se han realizado muchas investigaciones centradas en la idea de buscar vida en planetas que pudieran orbitar enanas blancas.

“Si los planetas pueden sobrevivir a la desaparición de su estrella, ¿podría la vida también? El telescopio espacial James Webb, que se lanzará pronto, podría muy bien responder a la pregunta”, dijo Kaltenegger. “Si la vida pudiera sobrevivir incluso en planetas que giran alrededor de cadáveres estelares, eso sería un futuro asombroso para nuestro cosmos”.

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