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(CNN) – Este miércoles, cuatro personas, ninguna de las cuales es astronauta profesional, se sujetarán a una cápsula encima de un cohete SpaceX de 200 pies de altura que los hará volar más allá de la velocidad del sonido y hasta 27.500 millas por hora.

Esta misión, denominada Inspiration4, es la primera misión orbital en la historia de los vuelos espaciales que cuenta en su totalidad con turistas o no astronautas.

El lanzamiento está programado para el miércoles entre las 8:02 pm y la 1:02 am ET (hora local en Florida) desde el Centro Espacial Kennedy de la NASA en el condado de Brevard, Florida, aunque los meteorólogos están atentos a las tormentas que podrían afectar la misión.

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El viaje de tres días verá al cuarteto volando libremente a través de la órbita de la Tierra, dando vueltas alrededor del planeta una vez cada 90 minutos mientras los pasajeros flotan, impulsados ​​por la microgravedad, y disfrutan de vistas panorámicas de nuestro planeta de origen. Para culminar el viaje, su nave espacial se sumergirá de nuevo en la atmósfera para un reingreso ardiente y se sumergirá en la costa de Florida.

Y sí, durante los tres días en el espacio, los pasajeros tendrán que compartir un inodoro especial amigable con la gravedad cero ubicado cerca de la parte superior de la cápsula. No habrá duchas disponibles, y la tripulación tendrá que dormir en los mismos asientos reclinables en los que viajarán durante el lanzamiento.

Chris Sembroski, DrA. Sian Proctor, Jared Isaacman y Hayley Arceneaux en el Centro Espacial Kennedy el 9 de septiembre de 2021.

Esta está lejos de ser la primera vez que los civiles viajan al espacio. Aunque la NASA se ha mostrado reacia a inscribir a no astronautas para misiones de rutina después de la muerte de Christa McAuliffe, una maestra de escuela de Nueva Jersey que murió en el desastre del Challenger en 1986, una cohorte de adinerados buscadores de emociones pagó su propio camino a la Estacion Espacial Internacional en la década de 2000 a través de una empresa llamada Space Adventures.

El multimillonario estadounidense de gestión de inversiones Dennis Tito se convirtió en el primero en autofinanciar un viaje en 2001 con su estadía de ocho días en la Estación Espacial Internacional, y otros seis lo siguieron. Todos reservaron viajes junto a astronautas profesionales en la nave espacial rusa Soyuz.

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Esta misión, sin embargo, ha sido anunciada como el comienzo de una nueva era de viajes espaciales en la que la gente promedio, en lugar de los astronautas seleccionados por el gobierno y el ocasional aventurero con mucho dinero, lleva el manto de la exploración espacial.

Pero para ser claros, todavía estamos muy lejos de esa realidad, y este viaje aún está lejos de ser “promedio”. Es una misión única y personalizada financiada por un multimillonario fundador de una empresa de procesamiento de pagos, y aunque los detalles de los precios no se han hecho públicos, es probable que cueste más de $ 200 millones. (Según un informe del gobierno, la cápsula Crew Dragon de SpaceX cuesta aproximadamente $ 55 millones por asiento).

Aquí hay un resumen de lo que está sucediendo y por qué es importante.

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Los pasajeros: un multimillonario, una sobreviviente de cáncer, una geólogo y un ganador de la rifa

  • Jared Isaacman, 38, el multimillonario fundador de la empresa de procesamiento de pagos Shift4, quien también está financiando personalmente toda esta misión.
  • Hayley Arceneaux, una sobreviviente de cáncer de 29 años que ahora trabaja como asistente médica en St. Jude, el hospital donde fue tratada, en Memphis, Tennessee. Ella será la primera persona con una parte del cuerpo protésica en ir al espacio, y será la directora médica del vuelo. St. Jude seleccionó a Arceneaux para esta misión como solicitud de Isaacman, según un documental de Netflix, y, en ese momento, dijo que no estaba familiarizada con los viajes espaciales que preguntó si viajaría a la luna, sin saber que los humanos no lo habían hecho en 50 años.
  • Sian Proctor, de 51 años, geóloga y educadora que fue seleccionada para ocupar un puesto en esta misión a través de una publicación en las redes sociales en la que destaca su obra de arte relacionada con el espacio y su espíritu emprendedor. Será solo la cuarta mujer negra de los Estados Unidos en viajar a la órbita.
  • Chris Sembroski, un empleado de Lockheed Martin de 42 años con sede en Seattle y ex consejero de campamento en el famoso Campamento Espacial de Alabama. Ganó su asiento a través de una rifa en la que participó donando al Hospital de Niños St. Jude, aunque no fue el ganador oficial, su amigo ganó el asiento y, tras decidir no ir, se lo transfirió a él.

Crédito: SpaceX

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Isaacman, quien se convertirá en el tercer multimillonario en autofinanciar un viaje al espacio en los últimos tres meses y el primero en comprar un viaje a la órbita en una cápsula SpaceX, está catalogando esta misión como una que espera que inspire a los posibles aventureros espaciales, de ahí el nombre de las misiones, Inspiration4. También lo está usando como pieza central para una recaudación de fondos de $ 200 millones para St. Jude Children’s Hospital, $ 100 millones de los cuales donó personalmente y el resto espera recaudar a través de donaciones en línea y una próxima subasta.

Hasta ahora, un recaudador de fondos ha recaudado $ 30 millones de su objetivo de $ 100 millones.

¿Cómo sucedió todo esto?

Inspiration4 es enteramente fruto del cerebro de Jared Isaacman y SpaceX.

Isaacman comenzó a volar aviones de hélice de un solo motor de forma recreativa a mediados de la década de 2000 y desarrolló una sed insaciable de ir más alto y más rápido, y finalmente se mudó a aviones bimotores, luego a jets y luego a aviones de grado militar que pueden superar la velocidad del sonido.

Jared Isaacman visita SpaceX y se reúne con Elon Musk antes de anunciar la misión en febrero de 2021.

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Cada uno de los compañeros de viaje de Isaacman fue seleccionado de una manera diferente: le pidió a St. Jude que seleccionara un sobreviviente de cáncer convertido en proveedor de atención médica, y la organización eligió a Arceneaux. Proctor ganó un concurso en línea específicamente para personas que usan Shift4, la plataforma de pago que ejecuta Isaacman.

Y a Sembroski le dio su asiento una persona que ganó una rifa para las personas que donaron a St. Jude. (Sembroski también participó en el sorteo, pero no fue el ganador original).

Isaacman le dijo a CNN Business que se sentó con SpaceX para analizar el perfil del vuelo. Él quería específicamente que Crew Dragon orbitara más alto que la Estación Espacial Internacional, razón por la cual la nave espacial orbitará a unas 350 millas sobre la Tierra, aproximadamente a 100 millas por encima de donde orbita la estación espacial.

¿Qué tan arriesgado es esto?

Cada vez que una nave espacial sale de la Tierra, existen riesgos y no existen medidas perfectas para predecirlos.

Pero la NASA estima que Crew Dragon tiene una probabilidad de 1 en 270 de una falla catastrófica, según una métrica que usa la agencia espacial. A modo de comparación, las misiones del transbordador espacial de la NASA en la década de 1980 hasta principios de la década de 2000 finalmente registraron una tasa de fallas de aproximadamente 1 de cada 68 misiones.

Debido a los riesgos inherentes de hacer estallar una nave espacial a más de 27.000 kilómetros por hora, la velocidad que permite que un objeto entre en la órbita de la Tierra, Inspiration4 es más peligroso que los breves paseos suborbitales de arriba a abajo realizados por los multimillonarios Jeff Bezos y Richard Branson.

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Aparte de los muchos peligros del lanzamiento en sí, en el que los cohetes utilizan esencialmente explosiones controladas más poderosas que la mayoría de las bombas de guerra para acumular la velocidad suficiente para alejarse de la gravedad, también está el proceso de reentrada. Al regresar de la órbita, las temperaturas externas del Crew Dragon pueden alcanzar hasta 3500 grados Fahrenheit, y los astronautas pueden experimentar 4.5 Gs de fuerza empujándolos hacia sus asientos, todo mientras la atmósfera cada vez más espesa azota la cápsula.

Durante un documental de Netflix sobre la misión Inspiration4, Musk describió una cápsula que atraviesa el reingreso como “como un meteoro en llamas entrando”.

“Por eso es difícil no vaporizarse”, añadió.

Después de eso, Crew Dragon tiene que desplegar paracaídas para ralentizar su descenso y hacer un amerizaje seguro en el océano antes de que los barcos de rescate puedan llevar a los cuatro pasajeros de regreso a tierra firme.

A pesar de los riesgos, un exjefe de la NASA y funcionarios de seguridad profesional han dicho que el Crew Dragon es probablemente el vehículo con tripulación más seguro jamás volado.

El vehículo: Crew Dragon de SpaceX

Los cuatro pasajeros pasarán todas las misiones a bordo de una cápsula SpaceX Crew Dragon, una nave espacial de 13 pies de ancho con forma de gota de goma que se separa del cohete Falcon 9 de SpaceX después de alcanzar velocidades orbitales.

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La cápsula SpaceX Crew Dragon fue desarrollada por la compañía de cohetes de Elon Musk con el propósito específico de transportar astronautas de la NASA hacia y desde la Estación Espacial Internacional, lo que hizo por primera vez en mayo de 2020.

Crédito: SpaceX

Desde entonces, SpaceX ha lanzado dos misiones Crew Dragon adicionales para la NASA.

Sin embargo, SpaceX puede vender asientos, o misiones completas, a quien elija la empresa. Aunque la NASA pagó gran parte del desarrollo de Crew Dragon, según los términos del acuerdo entre la agencia federal y la compañía, SpaceX todavía posee y opera técnicamente el vehículo y puede usarlo para cualquier propósito comercial que desee.

Las misiones de Crew Dragon en el futuro cercano también incluyen una combinación de vuelos encargados por la NASA a la ISS y misiones de turismo espacial.

Para esta misión, el Crew Dragon se modernizará con una cúpula de vidrio gigante en la punta de la nave espacial específicamente para que la tripulación pueda disfrutar de las vistas panorámicas del cosmos.

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