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Por décadas los científicos que intentaron capturar una imagen de un agujero negro en el espacio. Siempre fracasaron. Hasta que un equipo internacional de más de 200 investigadores reveló la primera imagen de un agujero negro el miércoles.

El esfuerzo no hubiera sido posible sin Katie Bouman, quien desarrolló un algoritmo crucial que ayudó a idear métodos de imágenes.

Hace tres años, Bouman lideró la creación de un algoritmo que eventualmente ayudó a capturar esta primera imagen de su tipo: un agujero negro supermasivo y su sombra en el centro de una galaxia conocida como M87. Entonces ella era estudiante de posgrado en ciencias de la computación e inteligencia artificial en el Instituto de Tecnología de Massachusetts.

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Los agujeros negros están muy alejados y son compactos, por lo que tomar una foto de uno no es una tarea sencilla. Además, se supone que los agujeros negros, por definición, son invisibles, aunque pueden desprender una sombra cuando interactúan con el material que los rodea.

Una red global de telescopios conocida como el proyecto Event Horizon Telescope recolectó millones de gigabytes de datos sobre la M87 utilizando una técnica conocida como interferometría. Sin embargo, todavía había grandes huecos en los datos que debían llenarse.

Ahí es donde el algoritmo de Bouman, junto con varios otros, entró en juego. Utilizando algoritmos de imágenes como el de Bouman, los investigadores crearon tres líneas de código para reconstruir la imagen.

Tomaron los “datos escasos y ruidosos” que escupían los telescopios e intentaron crear una imagen. Durante los últimos años, Bouman dirigió la verificación de imágenes y la selección de parámetros de imagen.

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“No queríamos únicamente desarrollar un algoritmo. Queríamos desarrollar muchos algoritmos diferentes que tuvieran suposiciones diferentes incorporadas. Si todos ellos recuperan la misma estructura general, entonces eso genera confianza”.

¿El resultado? Una innovadora imagen de una estructura ladeada y en forma de anillo que Albert Einstein predijo hace más de un siglo en su teoría de la relatividad. De hecho, los investigadores habían generado varias fotos y todas lucían iguales. La imagen del agujero negro presentada el miércoles no era de ningún método en particular, sino de todas las imágenes de diferentes algoritmos que estaban borrosas.

“No importa lo que hayamos hecho, tendrías que esforzarte al máximo para obtener algo que no fuera este anillo”, dijo Bouman.

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