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Tres científicos compartieron el Premio Nobel en fisiología o medicina del 2019, por descubrir cómo el cuerpo responde a los cambios en los niveles de oxígeno, uno de los procesos más esenciales para la vida.

William Kaelin Jr del Instituto para el Cáncer Dana Farber y graduado de Harvard; Sir Peter Ratcliffe de la Universidad de Oxford y colaborador del Instituto Francis Crick en Londres; y finalmente Gregg Semanza del Gregg Semenza de la Universidad Johns Hopkins en Baltimore, Estados Unidos, descubrieron cómo las células perciben los bajos niveles de oxígeno y cómo responden creando nuevos glóbulos rojos y venas.

Más allá de describir un proceso fisiológico fundamental que permite a los animales prosperar en algunas de las regiones más altas del planeta, el mecanismo le ha entregado a los investigadores nuevas rutas para tratar la anemia, el cáncer, las enfermedades al corazón y otras condiciones.

Los tres galardonados se repartirán los 9 millones de coronas suecas ($649.071.000 chilenos) en partes iguales, de acuerdo al Instituto Karolinska ubicado en Estocolmo.

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En un trabajo que duró más de dos décadas, los investigadores diseccionaron las diferentes respuestas de las células a bajos niveles de oxígeno. El crucial gas es usado por pequeñas estructuras llamadas mitocondrias, las cuales se encuentran en casi todas las células animales y son utilizadas para convertir la comida en energía útil.

Los científicos demostraron que cuando hay un bajo ingreso de oxígeno, una proteína compleja que Semanza llamó Factor Inducible de Hipoxia (FIH), se acumula en casi todas las células del cuerpo.

El aumento de FIH tiene muchos efectos, pero más notablemente sube la actividad de un gen usado para producir Eritropoyetina (EPO), una hormona que tiene la capacidad de aumentar la creación de glóbulos rojos que cargen oxígeno.

El trabajo ha conducido al desarrollo de numerosos medicamentos, tales como el roxadustat y el daprodustat, los cuales tratan la anemia engañando al cuerpo, haciéndolo pensar que se encuentra en una gran altitud, obligándolo a desarrollar más células rojas.

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Medicamentos similares apuntan a tratar enfermedades al corazón y ayudar a los pacientes con cáncer a los pulmones que luchan para obtener la cantidad suficiente de oxígeno en su torrente sanguíneo.

Otros más experimentales buscan prevenir que el cáncer crezca, bloqueando su habilidad de crear nuevos vasos sanguíneos.

“Estos avances son muy importantes porque ahondan sobre la generación y mantención de los tumores en el cuerpo, ya que éstos tienen la capacidad de desarrollarse con una menor cantidad de oxígeno”, afirmó el subdirector del Instituto Milenio de Inmunología e Inmunoterapia, Flavio Salazar en una entrevista.

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