Por José Ferrada
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La leche de araña puede sonar como un ingrediente ficticio sacado directamente del manual de pociones de una bruja. Sin embargo, científicos China descubrieron al menos a una especie de arácnido que produce un fluido similar a la leche para nutrir a sus crías.

La araña saltarina Toxeus magnus habita en China y Taiwán. Su apariencia imita a la de una hormiga, pero su comportamiento al momento de criar a sus hijos es sorprendentemente parecido al de los mamíferos.

La madre cuida de sus pequeños hasta por 20 días, un largo tiempo considerando que la pequeña criatura vive de 6 meses hasta 1 año. Durante estos 20 primeros días, la araña secreta un fluido blanco, rico en azúcares y proteínas, de su abdomen.

De acuerdo al nuevo estudio publicado en Science, esta leche es crucial para la supervivencia de las crías de la Toxeus magnus y sorprendentemente tiene 4 veces más proteínas que la leche de vaca.

“Creo que es sorprendente. No creía que las arañas cuidaran así a sus crías” asegura Jason Bond, entomólogo de la Universidad de California a Popular Science.

“No existen más antecedentes de especies que hagan exactamente lo mismo, pero es posible que ocurra en otras especies del género Toxeus. Es importante precisar, que no es exactamente leche sino que más bien remanentes de huevos no eclosionados, un cúmulo de azúcares y aminoácidos con alto contenido energético”, explicó Andrés Taucare, entomólogo de la Universidad Arturo Prat de Iquique a Futuro360.

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“Si bien existen casos similares, en ninguno de ellos se habla de “leche” sino de fluidos nutritivos que se excretan como si fuera leche. También es sabido que ocurre en ciertas especies de cucarachas que excretan una sustancia blanquecina para sus crías con alto contenido de azúcares y proteínas, similar al caso de esta araña”, agregó Taucare.

Los investigadores del Jardín Botánico Tropical Xishuangbanna, Universidad de Hubei y el Instituto Kunning de Zoología notaron algo extraño en este grupo particular de arácnidos. Mientras la mayoría de las arañas madre dejan el nido luego del nacimiento, las crías de estas especies parecen quedarse por más tiempo al cuidado de su progenitora que otras.

Cuando los expertos observaron de cerca a estas arañas descubrieron que un plazo de 3 semanas las crías crecieron consistentemente aunque la madre no volviera a alimentarlas.

Eventualmente, el académico Zhanqui Chen se percató de algo nunca antes visto: las crías de araña se juntaron en el abdomen de la madre para beber un fluido blanco secretado de un órgano reproductivo usado normalmente para poner huevos.

Para comprobar si ésta “leche” realmente afectó a la supervivencia de las pequeñas arañas, Chen y sus colaboradores realizaron una serie de experimentos. Bloqueando la parte del abdomen de la araña de donde fluía el líquido, demostraron que las crías murieron días después de nacer.

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En pruebas de seguimiento, los científicos confirmaron que la leche era esencial para los primeros 20 días de vida; luego de eso las crías de araña comenzaron a alimentarse por sí mismas. Sin embargo, continuaban bebiendo de la leche de vez en cuando y el cuidado maternal aumentó significativamente su habilidad de sobrevivir y prosperar.

“Existen casos bastante peculiares en arañas en cuanto a cuidado parental, está el caso de Stegodyphus dumicola, cuando se encuentra en una época de hambruna y ya ha puesto los huevos, cede su cuerpo a sus crías para que estas se vayan comiendo su carne mientras está viva. Esto es raro, porque por lo general la hembra se come a sus hijas y vuelve a poner huevos en condiciones más favorables”, agregó Taucare.

“En Chile no hay casos especialmente raros, quizás hay casos llamativos como el caso de las arañas lobo, de la familia Lycosidae, las cuales transporta a sus crías encima del abdomen una vez que salen de los huevos. Las cuida y las protege hasta que alcanzan el tamaño suficiente como para valerse por sí mismos”, concluyó el experto.

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