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Se sabe que una vida saludable incluye el buen dormir. La falta de sueño hace que estemos cansados e irritables, pero además, ocasiona un daño irreversible en el cerebro.

Así lo demostró un grupo de científicos que estudió cómo reacciona el cerebro de los mamíferos ante diferentes situaciones relacionadas con la falta de sueño.

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Aunque ya se sabía que el cerebro lleva a cabo una función de “depuración” mientras dormimos para eliminar los subproductos tóxicos de la actividad neuronal que quedan durante el día, el estudio reveló un hallazgo inquietante.

El experimento en ratones demostró que el mismo proceso de “limpieza” que tiene lugar durante el sueño, sucede en mamíferos expuestos a períodos prolongados de insomnio, pero eso no es bueno y los investigadores descubrieron por qué.

Cuando los ratones estuvieron más horas sin dormir, el cerebro comenzó a eliminar conexiones sinápticas y neuronas de forma indiscriminada. Es el mismo proceso, pero con un resultado diferente y peligroso. Durante el sueño, el cerebro se deshace de subproductos que no necesitamos y limpia el cerebro, pero durante la falta de sueño crónica, no es capaz de distinguir entre la “basura” y las neuronas buenas o sanas.

Si antes se pensaba que necesitábamos dormir para reponer energía y  no estar cansados ni irascibles, tras esta investigación se confirmó que también es necesario para que el cerebro no se autodestruya en un proceso que no es reversible.

El estudio estuvo a cargo de la neurocientífica Michele Bellesi de la Universidad Politécnica de Marche en Italia y fue divulgado en 2017. En la investigación, se analizó la respuesta del cerebro de los mamíferos ante los malos hábitos de sueño y encontró una extraña similitud entre los ratones dormidos y los insomnes.

“Al igual que las células de otras partes del cuerpo, las neuronas del cerebro se actualizan constantemente mediante dos tipos diferentes de células gliales, células de apoyo que a menudo se denominan el pegamento del sistema nervioso. Las células microgliales son responsables de eliminar las células viejas y desgastadas mediante un proceso llamado fagocitosis, que significa ‘devorar’ en griego. El trabajo de los astrocitos es podar las sinapsis (conexiones) innecesarias en el cerebro para refrescar y remodelar su cableado”, explica Science Alert.

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Demostramos por primera vez que las partes de las sinapsis son literalmente devoradas por los astrocitos debido a la falta de sueño“, dijo Bellesi a Andy Coghlan de New Scientist.

Los resultados son relevantes para comprender mejor cómo operan las enfermedades neurodegenerativas como el Alzheimer, porque la actividad microglial descontrolada se ha relacionado con este tipo de patologías. La investigación fue publicada en Journal of Neuroscience.

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