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La NASA decidió darle un nombre especial a su telescopio espacial actualmente en desarrollo, el Wide Field Infrared Survey Telescope (WFIRST), será conocido como Nancy Grace Roman, la primera astrónoma jefe de la NASA, cuyo estudio entregó valiosos aportes para los telescopios espaciales enfocados en el universo más amplio.

El recién nombrado Telescopio Espacial Nancy Grace Roman se lanzará a mediados de la década de 2020. Investigará misterios astronómicos de larga data, como la fuerza detrás de la expansión del universo, y buscará planetas distantes más allá de nuestro sistema solar.

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Considerada la “madre” del telescopio espacial Hubble de la NASA, que se lanzó hace 30 años, Roman abogó incansablemente por nuevas herramientas que permitieran a los científicos estudiar el universo más amplio desde el espacio. Dejó un invaluable legado en la comunidad científica cuando murió en 2018, publicó la NASA.

“Debido al liderazgo y la visión de Nancy Grace Roman, la NASA se convirtió en pionera en astrofísica y lanzó el Hubble, el telescopio espacial más potente y productivo del mundo”, comentó el administrador de la NASA Jim Bridenstine. “No se me ocurre un nombre mejor para WFIRST, que será el sucesor de los telescopios Hubble y Webb de la NASA“.

La ex senadora Barbara Mikulski, que trabajó con la NASA en los telescopios espaciales Hubble y WFIRST, dijo: “Es apropiado que al celebrar el centenario del sufragio femenino, la NASA haya anunciado el nombre de su nuevo telescopio WFIRST en honor a la Dra. Nancy Roman, la Madre de Hubble, bien merecida. Reconoce los increíbles logros de las mujeres en la ciencia y nos acerca aún más a las figuras ocultas y las galaxias ocultas“.

¿Qué es el Telescopio Espacial Roman?

Será un observatorio de la NASA diseñado para resolver preguntas esenciales en las áreas de energía oscura, exoplanetas y astrofísica infrarroja. El telescopio tiene un espejo primario que mide 2,4 metros de diámetro y tiene el mismo tamaño que el espejo primario del telescopio espacial Hubble.

El Telescopio Espacial Roman está diseñado para tener dos instrumentos, el Instrumento de Campo Amplio y un Instrumento de Coronagrafía de demostración de tecnología. El primero tendrá un campo de visión que es 100 veces mayor que el instrumento infrarrojo del Hubble, lo que le permitirá capturar más cielo con menos tiempo de observación. El instrumento Coronagraph realizará imágenes de alto contraste y espectroscopía de exoplanetas cercanos individuales.

Telescopio Espacial Nancy Grace Roman, anteriormente conocido como WFIRST. Créditos: NASA.

El proyecto WFIRST superó un hito programático y técnico crítico en febrero, dando a la misión la luz verde oficial para comenzar el desarrollo y las pruebas de hardware. Con la aprobación de este último hito clave, el equipo comenzará a finalizar el diseño de la misión mediante la construcción de unidades y modelos de prueba de ingeniería para garantizar que el diseño se mantendrá en condiciones extremas durante el lanzamiento y mientras está en el espacio.

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¿Quién fue Nancy Grace Roman?

Nacida el 16 de mayo de 1925, en Nashville, Tennessee. Roman perseveró constantemente frente a los desafíos que plagaron a muchas mujeres de su generación interesadas en la ciencia. Para el séptimo grado, sabía que quería ser astrónoma. Obtuvo una licenciatura en Astronomía de Swarthmore en 1946 y un doctorado de Universidad de Chicago en 1949.

Permaneció en Chicago durante seis años e hizo descubrimientos sobre las composiciones de estrellas que tuvieron implicaciones para la evolución de nuestra galaxia, la Vía Láctea. Logró grandes avances en la investigación de preguntas cósmicas a través de ondas de radio.

En esta imagen de principios de la década de 1970, se muestra al Dr. Roman en el Centro de Vuelo Espacial Goddard de la NASA en Greenbelt, Maryland. Crédito: NASA.

Roman llegó a la NASA en 1959, solo seis meses después de que se estableciera la agencia. En ese momento, se desempeñó como jefa de astronomía y relatividad en la Oficina de Ciencias del Espacio, administrando programas y subsidios relacionados con la astronomía.

Sabía que asumir esta responsabilidad significaría que ya no podría investigar, pero el desafío de formular un programa desde cero que creía que influiría en la astronomía en las próximas décadas era demasiado grande para resistirlo”, dijo la propia astrónoma en una entrevista con la NASA.

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A través del liderazgo de Roman, la NASA lanzó cuatro Observatorios Astronómicos en órbita entre 1966 y 1972. Si bien solo dos de los cuatro tuvieron éxito, demostraron el valor de la astrofísica espacial y representaron los precursores de Hubble. De hecho, a Roman se le atribuye la posibilidad de hacer realidad el telescopio espacial Hubble. 

Nancy Roman murió el 26 de diciembre de 2018, a la edad de 93 años. El año anterior a su muerte, dio una serie de entrevistas a la NASA sobre su increíble carrera a la vanguardia de la ciencia espacial.

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