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Los grandes simios están en peligro. Como si la constante amenaza de cazadores furtivos, la destrucción de sus hábitats producto de la deforestación y la actual crisis climática generada por el humano, no fueran suficientes, ahora suman otro problema: el coronavirus. ¿Por qué? Estos primates también son susceptibles a contraer enfermedades provenientes del hombre.

Estos animales comparten un 98% de ADN similar al de nuestra especie. Por eso, Thomas Gillespie, académico de la Universidad de Emory, EE.UU., decidió hacer la advertencia en la revista Nature: “La pandemia de COVID-19 es una situación crítica para los humanos, nuestra salud y nuestras economías“, pero “también es una situación potencialmente grave para los grandes simios. Hay mucho en juego para aquellos en peligro de extinción”.

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El orangután de Tapanuli es una especie restringida a una parte de la isla de Sumatra en Indonesia. Menos de 800 individuos quedan en la naturaleza.

Para especies con números bajos como el orangután de Tapanuli, la propagación del virus podría acercarlos aún más a la extinción“, asegura Serge Wich, docente de la Universidad John Moores de Liverpool, Reino Unido, quien es otro firmante de la carta.

El riesgo radica en turistas jóvenes e investigadores que, pese a las restricciones en países bajo aislamiento, continúan visitando los ecosistemas de estos animales. Por eso parques nacionales en el Congo y Ruanda han cerrado sus puertas, pero la decisión no es fácil. Sin presencia humana, aumenta el riesgo de caza furtiva.

Eso significa detener el turismo. Lo que ya está sucediendo en varios países es reducir la investigación, ser muy cauteloso con los programas de reintroducción, pero también potencialmente detener la infraestructura y los proyectos extractivos en los hábitats de los grandes simios que acercan a las personas a ellos y que por lo tanto, potencialmente podrían propagarles el virus para ellos”, añade Wich.

Transmisión de enfermedades de personas a animales

En conversación con Futuro 360, el director del doctorado en Medicina de la Conservación en la UNAB, Carlos Azat, explica el fenómeno de antropozoonosis: “significa el traspaso de enfermedades desde personas hacia los animales”.

Actualmente, en el contexto de pandemia donde el coronavirus está propagado de manera masiva, agrega que: “no sólo es un riesgo para las personas sino también para la fauna silvestre y en particular para los primates”.

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El análisis es contundente: sus organismos no está preparado para la enfermedad. “No tienen montada una respuesta inmunitaria eficiente. Resulta muchas veces que estos animales, son muy susceptibles a las infecciones humanas y pueden rápidamente morir producto de estas enfermedades”, explica Azat.

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