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(CNN) – Un rover de fabricación australiana explorará la Luna a partir de 2026 en la primera incursión del país en la exploración lunar.

Australia firmó un acuerdo con la NASA para desarrollar un pequeño rover que tendrá la capacidad de recoger polvo y roca lunar y llevarlo de regreso a un módulo de aterrizaje operado por la NASA.

Se espera que el suelo lunar, o regolito, contenga oxígeno en forma de óxido y, utilizando equipos separados, la NASA apuntará a extraer oxígeno de las muestras. “Este es un paso clave hacia el establecimiento de una presencia humana sostenible en la Luna, así como el apoyo a futuras misiones a Marte”, dijo el gobierno australiano en un comunicado.

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El acuerdo, que incluye una contribución de 50 millones de dólares australianos ($ 37 millones), es parte de la iniciativa Moon to Mars de Australia.

“Esta es la historia lunar de Australia. Veremos empresas australianas, investigadores, diseñar y construir un rover que irá a la luna y hará algo de ciencia interesante”, dijo Enrico Palermo, director de la Agencia Espacial Australiana, a Australia. Programa de televisión desayuno Today.

Palermo dijo que Australia está “a la vanguardia de la tecnología robótica y los sistemas para operaciones remotas, que serán fundamentales para establecer una presencia sostenible en la Luna y eventualmente apoyar la exploración humana de Marte”.

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El administrador de la NASA, Bill Nelson, dijo que el acuerdo con Australia amplía la coalición de países que está apoyando el regreso de la humanidad a la luna bajo el programa Artemis.

“Al trabajar junto con la Agencia Espacial Australiana y nuestros socios en todo el mundo, la NASA realizará más descubrimientos y realizará más investigaciones a través del programa Artemis“, dijo Nelson en un comunicado.

El objetivo de Artemisa es llevar a la primera mujer y al próximo hombre a la luna para 2024, aunque esa fecha límite puede no ser factible debido a problemas con los trajes espaciales, advirtió un informe de agosto del organismo de control de la NASA.

Artemis se basa en asociaciones, tanto internacionales como comerciales, para crear una presencia sostenible y duradera de seres humanos en la luna y alrededor de ella, con el objetivo de eventualmente utilizar las lecciones aprendidas de Artemis para llevar a las primeras personas a Marte.

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