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La Universidad de Texas en Austin, los Institutos Nacionales de Salud y la Universidad de Gante en Bélgica se han unido para la búsqueda de un tratamiento efectivo para COVID-19. Un equipo de investigadores que ha encontrado un aliado improbable para su trabajo: una llama. Su nombre es Winter y tiene 4 años.

Los investigadores vincularon dos copias de un tipo especial de anticuerpo producido por llamas para crear un nuevo anticuerpo que se une fuertemente a una proteína clave en el coronavirus que causa COVID-19. Esta proteína, llamada proteína espiga, permite que el virus se rompa en las células huésped. Las pruebas iniciales indican que el anticuerpo bloquea los virus que muestran que esta proteína espiga infecta células en cultivo.

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Este es uno de los primeros anticuerpos conocidos para neutralizar el SARS-CoV-2“, dijo Jason McLellan, profesor asociado de biociencias moleculares en UT Austin y coautor principal del estudio, refiriéndose al virus que causa COVID-19.

El equipo ahora se está preparando para realizar estudios preclínicos en animales como hámsters o primates no humanos, con la esperanza de realizar las próximas pruebas en humanos. El objetivo es desarrollar un tratamiento que ayude a las personas poco después de la infección con el virus.

Las vacunas deben administrarse uno o dos meses antes de la infección para brindar protección“, explicó McLellan. “Con las terapias con anticuerpos, le estás dando directamente a alguien los anticuerpos protectores y, por lo tanto, inmediatamente después del tratamiento, deben protegerse. Los anticuerpos también podrían usarse para tratar a alguien que ya está enfermo para disminuir la gravedad de la enfermedad“.

Ella es la llama Winter todavía vive en una granja del Instituto Vlaams de Biotecnología de la Universidad de Gante, en Bélgica. Crédito de la foto: Tim Coppens.

Esto sería especialmente útil para grupos vulnerables como las personas mayores, que presentan una respuesta modesta a las vacunas, lo que significa que su protección puede ser incompleta. Los trabajadores de la salud y otras personas con mayor riesgo de exposición al virus también pueden beneficiarse de la protección inmediata.

Cuando los sistemas inmunes de las llamas detectan invasores extraños como bacterias y virus, estos animales (y otros camélidos como las alpacas) producen dos tipos de anticuerpos: uno que es similar a los anticuerpos humanos y otro que es solo una cuarta parte del tamaño. Estos más pequeños, llamados anticuerpos de un solo dominio o nanocuerpos, se pueden nebulizar y usar en un inhalador.

Winter, la llama

Winter, la llama, tiene 4 años y todavía vive en una granja en el campo belga junto con aproximadamente otras 130 llamas y alpacas. Su parte en el experimento ocurrió en 2016 cuando tenía unos 9 meses de edad y los investigadores estaban estudiando dos coronavirus anteriores: SARS-CoV-1 y MERS-CoV. En un proceso similar al de los humanos que reciben vacunas para inmunizarlos contra un virus, se le inyectó proteínas de pico estabilizadas de esos virus en el transcurso de aproximadamente seis semanas.

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Luego, los investigadores recolectaron una muestra de sangre y anticuerpos aislados que se unían a cada versión de la proteína espiga. Uno demostró ser realmente prometedor para detener un virus que muestra proteínas de pico del SARS-CoV-1 de las células infectantes en cultivo.

El equipo diseñó el nuevo anticuerpo que parece prometedor para el tratamiento del SARS-CoV-2 actual al vincular dos copias del anticuerpo de llama que funcionó contra el virus del SARS anterior. Demostraron que el nuevo anticuerpo neutraliza los virus que muestran proteínas de pico de SARS-CoV-2 en cultivos celulares. Los científicos pudieron completar esta investigación y publicarla en una de las principales revistas en cuestión de semanas gracias a los años de trabajo que ya habían realizado en coronavirus relacionados.

Los primeros anticuerpos que el equipo identificó en las pruebas iniciales de SARS-CoV-1 y MERS-CoV incluyeron uno llamado VHH-72, que se unía fuertemente a las proteínas de pico en el SARS-CoV-1. Al hacerlo, evitó que un virus pseudotipado, un virus que no puede enfermar a las personas y que ha sido diseñado genéticamente para mostrar copias de la proteína espiga del SARS-CoV-1 en su superficie, infecte las células.

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El resultado de esta investigación se publicará el 5 de mayo en la revista Cell. El documento está actualmente disponible en línea como una “prueba previa”, lo que significa que es revisado por pares pero está en proceso de formateo final. Los otros autores del artículo son Gretel M. Torres, Wander Van Breedam, Kenny Roose, Loes van Schie, Markus Hoffmann, Stefan Pöhlmann, Barney S. Graham y Nico Callewaert.

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