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Como motores de fusión nuclear, la mayoría de las estrellas viven plácidamente desde cientos de millones hasta miles de millones de años. Pero, cerca del final de sus vidas, pueden convertirse en chorros de gas caliente.

Los astrónomos de la NASA usaron la gama completa de capacidades de imagen de Hubble para diseccionar esos fuegos artificiales aleatorios que suceden en dos nebulosas planetarias jóvenes y cercanas. NGC 6303 se llama la Nebulosa de la Mariposa debido a su apariencia de ala. Además, NGC 7027 se asemeja a un insecto joya, un insecto con una concha metálica de colores brillantes.

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Los investigadores encontraron niveles de complejidad sin precedentes y cambios rápidos en los chorros y las burbujas de gas que salen de las estrellas en los centros de ambas nebulosas. Gracias a estas imágenes holísticas que entregó el telescopio Hubble los investigadores están teniendo una mayor comprensión de los mecanismos subyacentes al caos, indicó un informe de la NASA.

Cuando miré en el archivo del Hubble y me di cuenta de que nadie había observado estas nebulosas con la cámara de campo amplio Hubble 3 en todo su rango de longitud de onda, me quedé en el suelo“, dijo Joel Kastner del Instituto de Tecnología de Rochester, Rochester, Nueva York, líder del nuevo estudio.

“Estas nuevas observaciones de Hubble de longitud de onda múltiple proporcionan la vista más completa hasta la fecha de estas dos nebulosas espectaculares. Mientras descargaba las imágenes resultantes, me sentí como un niño en una tienda de golosinas“, agrega.

Al examinar este par de nebulosas con las capacidades pancromáticas completas de Hubble, haciendo observaciones en luz casi ultravioleta a infrarroja cercana, el equipo ha tenido varios momentos de gran sorpresa. En particular, las nuevas imágenes del Hubble revelan con vívido detalle cómo ambas nebulosas se están separando en escalas de tiempo extremadamente cortas, lo que permite a los astrónomos ver los cambios en las últimas dos décadas. Algunos de estos cambios rápidos pueden ser evidencia indirecta de una estrella que se fusiona con su estrella compañera.

Una teoría dominante sobre la generación de tales estructuras en las nebulosas planetarias es que la estrella que pierde masa es una de las dos estrellas en un sistema binario. Las dos orbitan entre sí lo suficientemente cerca como para que eventualmente interactúen, produciendo un disco de gas alrededor de una o ambas estrellas. El disco es la fuente de material de salida dirigido en direcciones opuestas desde la estrella central.

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Las presuntas estrellas compañeras en NGC 6302 y NGC 7027 no han sido detectadas directamente porque están al lado de, o quizás ya han sido tragadas por, estrellas gigantes rojas más grandes, un tipo de estrella que es cientos o miles de veces más brillante que Sun “, aseguró el miembro del equipo Bruce Balick, de la Universidad de Washington en Seattle.

La hipótesis de la fusión de estrellas parece la mejor y más simple explicación de las características observadas en las nebulosas planetarias más activas y simétricas. Es un concepto unificador poderoso, hasta ahora sin rival”, agregó.

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