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Un telescopio espacial germano-ruso ha producido un completo mapa del universo al rastrear sus rayos X. Los impresionantes datos provienen del instrumento eROSITA, que está montado en Spektr-RG, un telescopio en órbita lanzado en julio del año pasado y enviado a una posición de observación a aproximadamente 1,5 millones de kilómetros de la Tierra.

El equipo se declaró completamente operativo en diciembre de 2019, después de lo cual se dejó rotar lentamente mientras se escaneaban las profundidades del espacio. Después de seis meses de observación, el primer conjunto de datos de todo el cielo de eROSITA se completó la semana pasada, y la increíble imagen producida valió la pena la espera.

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El mapa utiliza la llamada proyección de Aitoff, que muestra la esfera del cielo en una elipse, y ha registrado casos de materia acelerada, calentada y triturada a través de agujeros negros, estrellas en explosión y gas caliente. El plano de nuestra galaxia, la Vía Láctea, se extiende por la mitad del mapa, con el centro de la galaxia en el centro de la elipse.

Para ayudar a ilustrar los acontecimientos del universo, el mapa ha sido codificado con color. Los azules representan rayos X de mayor energía, los verdes son de rango medio y los rojos son de menor energía.

El telescopio registra más de un millón de fuentes de rayos X, que Kirpal Nandra, quien dirige el grupo de astrofísica de alta energía en el Instituto Max Planck de Física Extraterrestre (MPE) en Garching, Alemania, dijo que es “casi el mismo número que había tenido detectado en toda la historia de la astronomía de rayos X desde hace 60 años”.

En declaraciones a BBC News , Nandra agregó: “Básicamente hemos duplicado las fuentes conocidas en solo seis meses. Los datos son realmente impresionantes y creo que lo que estamos haciendo aquí revolucionará la astronomía de rayos X”.

Gran parte del plano de la galaxia está dominado por fuentes altamente energéticas, como estrellas con atmósferas fuertes, magnéticamente activas y extremadamente calientes. Los verdes y amarillos representan gas caliente dentro y fuera de nuestra galaxia, e imprime información sobre la formación y evolución de la Vía Láctea.

El parche amarillo brillante a la derecha del mapa es una concentración de remanentes de supernova, dominada por el remanente de supernova Vela que sucedió hace miles de años. Los puntos blancos visibles son la firma de los agujeros negros supermasivos. Aproximadamente, el 80% de todas las fuentes contenidas en el nuevo mapa son los gigantescos agujeros negros que residen en los centros de galaxias distantes, y que bombean rayos X a medida que su atracción gravitacional atrae y eviscera la materia.

Los investigadores esperan usar el telescopio para mapear la distribución del gas caliente que emite rayos X que ilumina los grandes cúmulos de galaxias para obtener nuevas ideas sobre cómo está estructurado el universo y cómo ha cambiado a lo largo del tiempo. Los hallazgos pueden ofrecer pistas sobre la naturaleza de la energía oscura, una misteriosa “fuerza” que parece estar empujando el cosmos a un ritmo acelerado.

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El profesor Nandra comentó: “Ese es el gran premio, pero solo llegaría al final de la misión. Básicamente, estamos tratando de detectar todos los cúmulos de galaxias en el universo por encima de un cierto límite de masa. Ya tenemos una buena muestra, tal vez alrededor de 10.000. Pero esperamos obtener al menos 100.000 cúmulos de galaxias”.

Durante los próximos tres años y medio, Spektr-RG y su instrumento eROSITA reunirán siete estudios más de todo el cielo, lo que permitirá que el telescopio refine sus datos y explore más profundamente el cosmos para captar las fuentes débiles que de otro modo estarían más allá de la detección.

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