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(CNN) – El gobierno indio ordenó el cierre temporal de todas las reservas de tigres al turismo, luego de una serie de brotes de COVID-19 en zoológicos de todo el país.

La Autoridad Nacional de Conservación del Tigre, una agencia dependiente del Ministerio de Medio Ambiente, emitió su orden esta semana después de la muerte de una leona que dio positivo al virus unos días antes.

“Este último caso de un animal de zoológico infectado por COVID-19 indica una vez más la alta probabilidad de transmisión de la enfermedad de los humanos afectados a los animales cautivos”, señaló la orden.

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Para evitar que los grandes felinos y otros animales salvajes se infecten, todas las reservas de tigres deben cerrar para actividades turísticas hasta nuevo aviso, informaron las autoridades.

Los tigres son una especie en peligro de extinción y menos de 4 mil permanecen en la Tierra, según el Fondo Mundial para la Naturaleza (WWF). Varios miles viven en reservas en la India, cuya población ha aumentado en los últimos años gracias a los esfuerzos de conservación.

El último brote ocurrió en el Parque Zoológico Arignar Anna, en la ciudad de Chennai, donde varios leones asiáticos, una especie en peligro de la cual solo hay centenares de especímenes, habían mostrado síntomas de la enfermedad. El jueves, una leona sintomática de 9 años llamada Neela murió, aunque no está claro si el COVID-19 fue la causa directa de su muerte.

Los funcionarios del zoológico inmediatamente pusieron en cuarentena a todos los leones y comenzaron a tratarlos con antibióticos. Han tomado muestras de leones, tigres y otros mamíferos grandes para enviarlos a prueba, con la esperanza de que la secuenciación genética pueda revelar qué cepa del virus los infectó.

Los recientes brotes se producen después de la segunda ola del virus en India, que comenzó a mediados de marzo y alcanzó su punto máximo a principios de mayo. Mató a decenas de miles de personas, enfermó a millones, dejó a la nación tambaleante y también colocó a los animales en mayor riesgo de infección, dijo Nikolaus Osterrieder de la City University of Hong Kong.

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“Probablemente no sea una coincidencia que, en la India, donde hay un gran número de casos, la transmisión a los animales sea una consecuencia directa (…) Cuantos más casos en humanos, mayor es la probabilidad de que los animales, incluidos los de zoológicos, se infecten“, manifestó el especialista.

Los felinos como los leones y tigres son particularmente vulnerables a enfermedades graves, agregó. Si bien los animales como visones y hurones pueden ser más susceptibles a la infección, generalmente no desarrollan síntomas clínicos graves, a diferencia de la familia felina.

Los brotes del zoológico indio “simplemente resaltan que los humanos pueden transmitir patógenos a los animales, no solo al revés (…) Siempre tenemos que ser conscientes de eso”, recalcó Osterrieder.

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