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(CNN) – Una cápsula SpaceX Crew Dragon voló desde el espacio exterior el domingo por la mañana e hizo un aterrizaje en paracaídas en el Golfo de México, devolviendo a cuatro astronautas de una misión récord a la Estación Espacial Internacional (EEI).

Los astronautas Michael Hopkins, Victor Glover y Shannon Walker, todos de la NASA, junto a un astronauta de la agencia espacial japonesa, Soichi Noguchi, abordaron la cápsula Crew Dragon el viernes por la tarde, pasaron toda la noche a bordo de la cápsula de 4,5 metros de ancho, mientras la cápsula totalmente autónoma realizaba una serie de quemaduras de motor y maniobras para prepararse para el reingreso.

La nave espacial encendió sus motores para cortar la espesa atmósfera interior de la Tierra alrededor de las 2 a.m. ET, y la cápsula desplegó una serie de paracaídas ondulantes para ralentizar su descenso antes de chapotear en la costa de la ciudad de Panamá, Florida a las 2:56 a.m.

El regreso seguro de los astronautas marcó el final de la misión histórica entre la NASA y SpaceX, denominada Crew-1, la cual estableció un récord como el tiempo más largo en el espacio, más de 5 meses, por una tripulación que se lanzó a bordo de una nave espacial construida en Estados Unidos.

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Esta es solo la segunda vez que SpaceX y la NASA llevan astronautas a casa a bordo de una nave espacial Crew Dragon, luego del histórico regreso a casa de los astronautas de la NASA Robert Behnken y Douglas Hurley de la misión Demo-2 de SpaceX en agosto. Y Behnken había descrito el reingreso como la parte más conmovedora del viaje de regreso.

Una brigada de barcos de recuperación estaba esperando para sacar al Crew Dragon del océano, moviéndose rápidamente porque las olas pueden causar mareos severos a los astronautas. Cuando se le preguntó qué comida estaba esperando comer en su regreso a casa, Hopkins reconoció durante una conferencia de prensa el lunes que probablemente no se sentirá con ganas de una comida gourmet.

“Si tengo apetito, será una ventaja”, dijo Hopkins durante una conferencia de prensa remota el lunes.

Glover hizo historia con esta misión: además de ser su primer vuelo al espacio, se convirtió en la primera persona negra en ocupar un lugar dentro de la tripulación de larga duración en la EEI.

“Una cosa que realmente me impactó profundamente fue la primera vez que me levanté del asiento después de que (nuestra nave espacial) estaba segura en órbita, miré por la ventana y vi la Tierra desde 403 mil metros de altura“, dijo Glover durante un conferencia de prensa remota antes del amerizaje del sábado. “Nunca olvidaré ese momento (…) No se trataba de la vista. Era cómo la vista me hacía sentir (…) la Tierra es increíble. Es hermosa. Nos protege, por lo que debemos trabajar duro para protegerla”.

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Antes de su lanzamiento en noviembre, el equipo de Crew-1 nombró a su nave espacial Crew Dragon como Resilience en honor a los equipos de la NASA y SpaceX que trabajaron durante la pandemia para que su misión despegara, así como el público global que tuvo que lidiar con el COVID-19, así también, como un reconocimiento generalizado de las injusticias raciales en los meses previos al lanzamiento de Crew-1.

Glover dijo que la tripulación llevó consigo el mantra Resilience durante su tiempo en el espacio, y señaló que tuvo que realizar una caminata espacial inesperada para realizar reparaciones menores en el exterior del laboratorio: “La resiliencia es uno de los aspectos más importantes en este negocio y período de exploración”, dijo Glover el lunes.

Estados Unidos pasó casi una década sin la capacidad de lanzar astronautas al espacio después del retiro del programa del Transbordador Espacial en 2011, donde la NASA se vio obligada a depender de la nave espacial rusa Soyuz para llevar astronautas a la EEI, que según la agencia espacial dejó al multimillonario laboratorio orbital con poco personal. Hasta 13 astronautas estuvieron a bordo al mismo tiempo en 2009. Este número ocasionalmente se ha reducido a tres en varias ocasiones, lo que deja a pocas personas para ayudar a realizar experimentos y mantener a la estación espacial en buen estado. Sin embargo, con las últimas misiones de SpaceX, el personal aumentó a 11.

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SpaceX desarrolló la cápsula Crew Dragon bajo el Programa de Tripulación Comercial de la NASA, que por primera vez en la historia de la agencia espacial entregó gran parte del diseño, el desarrollo y las pruebas de las nuevas naves espaciales al sector privado.

La NASA otorgó contratos de precio fijo a SpaceX y Boeing por un valor de $2,6 millones y $4,2 millones de dólares, respectivamente, para realizar el trabajo. El desarrollo de la nave espacial Starliner de Boeing aún está retrasada debido a un importante problema de software detectado durante una misión de prueba el año pasado, pero los funcionarios indicaron que el vehículo podría estar listo este año.

Durante mucho tiempo, la NASA ha esperado la capacidad de tomar el control total sobre parte del personal del sector de la EEI controlada por EE.UU., y con la incorporación del Crew Dragon de SpaceX se ha aumentado drásticamente la cantidad de investigaciones que se pueden realizar a bordo del laboratorio de dos décadas de vida.

Los experimentos en los que trabajaron los astronautas de Crew-1 incluyen investigaciones sobre cómo la microgravedad afecta el tejido cardíaco humano. También realizaron caminatas espaciales para realizar mejoras y reparaciones en el exterior de la estación espacial, y cultivaron rábanos para basarse en estudios diseñados para descubrir cómo se podrían cultivar alimentos para sustentar las misiones de exploración del espacio profundo.

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