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(CNN) – ¿Qué tienen en común los lobos rojos de Carolina del Norte, el castor euroasiático y el caballo de Przewalski?. Todos se extinguieron en la naturaleza, y todos regresaron gracias a los programas de reintroducción.

Los científicos de la conservación utilizan la translocación y la cría en cautividad para restablecer las poblaciones de animales que han muerto en la naturaleza, ya sea por completo o en ciertas áreas. Reintroducir animales extintos en la naturaleza en sus territorios nativos puede ser una doble ventaja: ayudar a restaurar los ecosistemas degradados, así como aumentar la población.

Pero dejar una especie suelta en la naturaleza es un acto de equilibrio precario. Las reintroducciones a menudo toman años e involucran múltiples fases, dice Natasha Robinson, ecóloga de la Universidad Nacional de Australia que se especializa en vida silvestre amenazada.

Antes de recuperar una especie, los conservacionistas tienen que evaluar el nivel de amenaza, tanto hacia como desde el animal, y el papel que desempeña en el ecosistema, dice Robinson. En lugares donde las poblaciones silvestres se han extinguido más recientemente, hay más posibilidades de éxito, dice.

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“Cuanto menos tiempo ha pasado, más probable es que el entorno sea el mismo que cuando la especie se extinguió”, dice. “Pero, para empezar, es necesario abordar la razón por la que se extinguió en ese entorno“.

Los animales reintroducidos pueden tener un impacto positivo en el paisaje, pero la rapidez con la que esto sucede depende del tipo de animal y de qué tan dañado esté el medio ambiente. Los herbívoros pueden hacer un cambio significativo con relativa rapidez, dice Robinson: por ejemplo, bandicoots, un pequeño marsupial parecido a una musaraña, excavan y redistribuyen “cargas de combustible” inflamables como hojas secas que pueden reducir el riesgo de incendios forestales, así como aumentar la renovación del suelo y mejorar el crecimiento de las plántulas.

Los depredadores tienden a reintroducirse lenta y cuidadosamente. Si bien pueden ser útiles para manejar especies de plagas, los conservacionistas deben asegurarse de no cazar en exceso ni amenazar a otros animales vulnerables, dice Robinson.

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Un estudio de 2020 destacó la reintroducción de especies como una de las formas más efectivas de salvar a los animales en peligro de extinción. Sin estos proyectos, es casi seguro que especies como el caballo de Przewalski y el riel de Guam se extinguirían en estado salvaje. El estudio estima que la acción de conservación entre 1993 y 2020 salvó de la extinción hasta 48 especies de aves y mamíferos, y que la tasa de extinción habría sido de tres a cuatro veces mayor, durante ese período, sin esos esfuerzos.

Estos son algunos de los animales que se han salvado de la extinción y reintroducidos con éxito en su hábitat nativo

Lince euroasiático

Extinto en Europa Central desde la década de 1800, el lince euroasiático ha regresado a varios países, incluidos Suiza, Francia, Italia, Austria y Alemania, gracias a una serie de programas de reintroducción que comenzaron en la década de 1970. Sin embargo, la fragmentación de estas poblaciones sigue siendo una barrera y los conservacionistas ahora están explorando formas de conectar animales dispersos en grupos aislados en todo el continente.

Demonio de Tasmania

El demonio de Tasmania no siempre se ha limitado a Tasmania. Hace unos 3.000 años, los simpáticos marsupiales vagaban una vez por Australia, pero fueron expulsados ​​cuando llegaron los dingos. Su número fue diezmado aún más por la enfermedad del tumor facial del diablo (DFTD), una forma contagiosa de cáncer que mató al 90% de la población restante. En 2020, las criaturas fueron reintroducidas en un santuario de vida silvestre en Nueva Gales del Sur en Australia, lo que ayudó a expandir la población del animal más allá de su isla homónima y a controlar el número de gatos salvajes y zorros.

Caimanes chinos

Una vez que se extendió por la cuenca del río Yangtze, el número de caimanes chinos disminuyó drásticamente ya que gran parte de su hábitat se convirtió en campos de arroz. En 1999, una encuesta encontró alrededor de 100 animales en estado salvaje en solo 10 lugares, pero en 2001, los programas de cría en cautiverio y reintroducción comenzaron a devolver pequeñas cantidades de reptiles a áreas protegidas. En 2019, una nueva liberación de 120 caimanes más que duplicó la población salvaje.

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Bisontes

El bisonte de la estepa era una parte importante del ecosistema de Inglaterra hasta que los mamíferos gigantes se extinguieron hace unos 10.000 años. Ahora, Kent Wildlife Trust está liderando un proyecto para traer de vuelta a su pariente cercano, el bisonte europeo. El Reino Unido es uno de los países del mundo con más recursos naturales y el proyecto espera que, como “ingenieros del ecosistema”, el bisonte ayude a revivir el antiguo bosque de Kent. La primera manada se liberará en los bosques cerca de Canterbury en 2022.

Órix árabe

Adaptado a la vida del desierto, el órix árabe puede pasar largos períodos sin agua en su hábitat duro y árido. Pero después de haber sido cazada por su carne, piel y cuernos, la especie desapareció de la naturaleza en la década de 1970. Desde entonces, se ha reintroducido en Israel, Omán, Arabia Saudita, Jordania y los Emiratos Árabes Unidos. La UICN estima que más de 1.200 oryx árabes viven en estado salvaje, con más de 6.000 en cautiverio, y cambió su estado de “en peligro” a “vulnerable” en 2011, lo que refleja el éxito de los programas de reintroducción.

Rinocerontes negros

La población de rinocerontes negros fue diezmada en el siglo XX, con menos de 2.400 en estado salvaje en la década de 1990. En los últimos años, los esfuerzos de conservación han duplicado su número y los programas de reintroducción están devolviendo al rinoceronte a países y comunidades donde se extinguió por completo.

Trasladar animales de 3,000 libras como los rinocerontes no es una tarea fácil: en la última década, los conservacionistas han comenzado a mover algunos animales de áreas a las que no se puede acceder por carretera, en helicóptero, colgándolos boca abajo en el aire. Robin Radcliffe (en la foto), un investigador de la Universidad de Cornell, estudió cómo ser colgado boca abajo afecta a los rinocerontes y descubrió que es mejor para su salud que acostarlos de lado.

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Gran mariposa azul

Extinta en el campo británico durante 40 años, la gran mariposa azul fue reintroducida con éxito las uear. Los conservacionistas pasan cinco años preparando el área en Rodboroungh Common en Gloucestershire, suroeste de Inglaterra, para el regreso de la mariposa, con alrededor de 750 de los distintivos insectos que aparecieron el verano pasado.

Guepardos

En el siglo XX, el número de guepardos se redujo en un 93% debido a la caza y la pérdida de hábitat. El gran felino se extinguió en muchos de sus territorios históricos, incluida la India, y el 90% de su área de distribución anterior en África. Un programa de reintroducción en el Parque Nacional Liwonde de Malawi (en la foto) en 2017 vio al mamífero depredador regresar al país por primera vez en 20 años, pero la población aún lucha con números bajos y una falta de diversidad genética que los hace vulnerables a las enfermedades.

Riel de Guam

Casi devorado hasta la extinción por una especie de serpiente invasora en la década de 1970, el riel de Guam, en peligro crítico de extinción, recibió una segunda oportunidad de vida cuando los conservacionistas rescataron las últimas 21 aves en la isla del Pacífico occidental en 1981. Después de un programa de cría en cautiverio de ocho años, comenzó a liberarlos en la naturaleza en Rota, una pequeña isla libre de serpientes a 30 millas al noreste de Guam. Los conservacionistas esperan poder devolver el ave a Guam en los próximos años.

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